La desextinción acaparó nuestra imaginación en los años 90 conParque Jurásico. Los científicos se preguntan desde entonces: ¿cómo es posible?

Según un nuevo estudio …casi imposible. Pero no todo son malas noticias. Mientras que traer de vuelta una copia fiel de una especie extinta puede ser imposible, podríamos traer de vuelta una especie híbrida que es una mezcla genética entre una especie extinta y su descendiente moderno.

Publicado enBiología actualEl estudio evita el grandioso mamut y se centra en un pequeño caso de prueba: la rata de la Isla de Navidad. Estos roedores, de gran tamaño y muy ruidosos cuando invaden los barcos atracados y su carga, fueron vistos por última vez en la década de 1900. Con un golpe de suerte, el equipo recuperó el ADN de dos muestras de museo bien conservadas y las comparó con un pariente cercano: la rata parda de Noruega, un popular modelo de laboratorio para estudios genéticos en la actualidad.

Las dos especies comparten aproximadamente el 95 por ciento de su genoma total. Pero el cinco por ciento restante, implicado sobre todo en el sistema inmunitario y el sentido del olfato -algo de lo que dependen mucho las ratas- era «irrecuperable».

En otras palabras, incluso si las ratas pueden ser traídas de vuelta, estarán significativamente cambiadas de la rata original. Los resultados podrían orientar el esfuerzo por traer de vuelta una versión «modernizada» del mamut lanudo de los elefantes, que tienen una distancia evolutiva similar a la de las ratas de las islas de Navidad y las ratas marrones de Noruega.

«Está muy, muy claro que nunca vamos a ser capaces de obtener toda la información para crear una forma perfecta recuperada de una especie extinguida». dijo El Dr. Tom Gilbert, genetista evolutivo de la Universidad de Copenhague que dirigió el estudio. «Siempre habrá algún tipo de híbrido».

Desextinción genética

Volvamos atrás. ¿Cómo funciona la desextinción?

Se trata de manipular el ADN. Una idea es la clonación. Para ello se necesita un ADN muy conservado y sintetizado desde cero. Pero el ADN antiguo suele estar muy fragmentado, como un libro histórico que ha pasado por la trituradora. Esto hace que reconstruir el antiguo genoma -y criar animales vivos a partir de él- sea casi imposible (lo siento niños, elParque Jurásico no funcionará).

Otra opción es reescribir el genoma de un animal moderno para que se parezca más a su primo extinto. Con el auge del editor de genes CRISPR El equipo escribió que este enfoque «es más probable que se aplique al mayor número de especies extinguidas».

La receta para un resplandor ancestral es relativamente sencilla sobre el papel. El primer paso es identificar una especie estrechamente relacionada. A continuación, se secuencia fielmente su genoma a alta resolución. Los datos resultantes se utilizan para construir un genoma de referencia.

Luego viene la parte difícil: encontrar una muestra de ADN del animal extinto. En este caso, el equipo de Gilbert tuvo suerte y encontró dos muestras de la piel de ratas de la Isla de Navidad recogidas hace más de un siglo. Guardadas cuidadosamente en las colecciones del Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford, las muestras arrojaron trozos de ADN desmenuzados pero valiosos.

A continuación, el equipo comparó esos fragmentos de ADN con el genoma de referencia. La rata parda de Noruega no es una descendiente exacta de la rata de las islas de Navidad: ambas divergieron hace unos 2,6 millones de años. Pero en la escala evolutiva, son primos cercanos. Como si se tratara de comparar una copia antigua y estropeada de un libro con otra similar y moderna, el equipo pudo reconstruir casi el 95 por ciento del genoma de la rata de la Isla de Navidad.

The percentage may seem high, but it’s not perfect. The team scratched their heads and wondered why the last five percent remained a “black box.”

«Cada pedazo de ADN que pudimos recuperar, lo obtuvimos», Gilbert dijo a Nueva Ciencia . “There’s a five percent fraction we can’t make sense of.”

Primero descartaron posibles tropiezos tecnológicos y límites de secuenciación: no hubo suerte. Luego compararon el genoma de la rata de la Isla de Navidad con el de otras ratas modernas, y surgió una respuesta. Es la evolución. Parte de la información genética se perdió entre las especies extinguidas y sus homólogas modernas, lo que hace casi imposible viajar en el tiempo a escala genómica.

Las partes de la «caja negra» del genoma no eran aleatorias. Al mapear casi 130.000.000 de letras de ADN que faltaban en la referencia moderna, el equipo se dio cuenta de que casi una cuarta parte abarcaba genes clave. Entre ellos había algunos que ayudan a desarrollar un pelaje suave y unas uñas fuertes. Otros están relacionados con el sentido del olfato y las feromonas, esenciales tanto para la supervivencia de la rata como para su comportamiento social.

Un enigma de la desextinción

¿Qué hacer con todo esto?

Para Gilbert, la respuesta es clara: incluso si es teóricamente posible reconstruir la rata de la Isla de Navidad mediante CRISPR en una rata de Noruega, el resultado será como el de Frankenstein. Los híbridos creados en laboratorio podrían enfrentarse a tremendos retos cuando se reintroduzcan en un entorno moderno.

«Dado el papel de la olfacción en muchos comportamientos críticos», escribieron, «las ratas de la Isla de Navidad revividas podrían esforzarse por buscar comida, detectar a los depredadores o encontrar pareja; todos los comportamientos equivalentes a la supervivencia».

Sin embargo, para el equipo, el objetivo del estudio no era recuperar una rata. «En realidad no pensamos hacerlo, ya que probablemente el mundo no necesita más ratas». bromeó Gilbert.

Más bien, se trata de sondear los límites de la desextinción. Como experto en la materia, Gilbert ha dudado sobre su posibilidad. «Todo el ADN antiguo es una mierda», dijo dijo allá por 2017, no refiriéndose completamente a la calidad del material genético, sino también a que algunos genes clave evolucionan muy rápido. «Genes perdidos» eliminados a través de evolución siempre será un problema.

Lo que preocupa a Gilbert es que los trozos de ADN antiguo omitidos no son arbitrarios. Más bien, no incluirlos en la reconstrucción puede cambiar gravemente la biología y el comportamiento de un animal. Si un animal extinguido se comporta de forma diferente, sobre todo cuando se introduce en el entorno actual -que está a cientos o millones de años de distancia de su hábitat pasado-, ¿hemos hecho simplemente un facsímil? En otras palabras, ¿estamos dispuestos a aceptar un ser reconstruido parecido a un mamut que genéticamente equivale a un elefante peludo?

Su equipo también reconoce que comparar una especie más cercana podría ayudar a reconstruir mejor el genoma extinto. Una opción es la rata negra, que ronda por nuestros barrios. Como siguiente paso tentativo -y como prueba de concepto-, el equipo está considerando utilizar CRISPR para editar el genoma de la rata negra para que se parezca al de la rata de la Isla de Navidad.

Para Ben Novak, científico principal de la organización sin ánimo de lucro Revivir y restaurar que se centra en los métodos genéticos para mejorar la biodiversidad, «cualquiera que persiga la desextinción tiene que conformarse con el hecho de que queremos acercarnos lo más posible a algo que engañe al medio ambiente». dijo a Science News. Tiene previsto aplicar el análisis del estudio a su propio trabajo. Como director del programa de Biotecnología para la Conservación de las Aves, Novak se ha centrado durante mucho tiempo en el uso de técnicas genéticas y de clonación para la « El gran regreso de la paloma pasajera .» Será un proyecto difícil: la divergencia genética entre la paloma pasajera y su versión moderna es más de dos veces mayor que la existente entre las ratas de las islas de Navidad y las de Noruega.

En cuanto a Gilbert, se pregunta si deberíamos centrarnos más en el presente que en el pasado. Como tecnología, dijo, la desextinción es «fascinante». Pero con tantos animales amenazados, «hay que preguntarse si es el mejor uso del dinero frente a mantener vivas las cosas que aún están aquí».

Crédito de la imagen: Ogmios / Wikimedia Commons


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