La energía geotérmica ha sido durante mucho tiempo el miembro olvidado de la familia de las energías limpias, eclipsada por las relativamente baratas solar y la energía eólica, a pesar de su probado potencial. Pero eso puede cambiar pronto, por una razón inesperada.

Las tecnologías geotérmicas están a punto de liberar grandes cantidades de litio de las salmueras calientes que se encuentran de forma natural bajo lugares como el Mar de Salton a dos horas en coche de San Diego.

El litio es esencial para baterías de iones de litio , que poder vehículos eléctricos y el almacenamiento de energía. La demanda de estas baterías está aumentando rápidamente, pero la EE.UU. depende actualmente en gran medida de las importaciones de litio from otros países; La mayor parte del suministro de litio del país procede de Argentina, Chile, Rusia y China. La capacidad de recuperar minerales críticos a partir de salmueras geotérmicas en EE.UU. podría tener importantes implicaciones para la seguridad energética y mineral, así como para las cadenas de suministro mundiales, las transiciones de mano de obra y la geopolítica.

Comogeologist que trabaja con salmueras geotérmicas y un académico de la política energética Creemos que esta tecnología puede reforzar la cadena de suministro de minerales críticos del país en un momento en queconcerns about the supply chain’s security están subiendo.

Suficiente litio para superar con creces la demanda actual de EE.UU.

Energía geotérmica utilizan el calor de la Tierra para generar un suministro constante de vapor que hace funcionar las turbinas que producen electricidad. Las centrales funcionan haciendo subir una compleja solución salina situada en el subsuelo, donde absorbe el calor y se enriquece con minerales como el litio, el manganeso, el zinc, el potasio y el boro.

Las salmueras geotérmicas son el líquido concentrado que queda después de extraer el calor y el vapor en una planta geotérmica. En las plantas del Mar Salton, estas salmueras contienen altas concentraciones (alrededor del 30%) de sólidos disueltos.

Si los proyectos de prueba que se están llevando a cabo demuestran que el litio de grado de batería puede extraerse de estas salmueras de manera rentable, 11 plantas geotérmicas existentes a lo largo del Mar Salton podrían producir suficiente litio metálico para proporcionar alrededor de 10 veces the la demanda actual de EE.UU. .

Tres operadores geotérmicos del campo geotérmico del Mar de Salton se encuentran en diversas fases de diseño, construcción y prueba de plantas piloto para la extracción directa de litio de las salmueras calientes.

A plena capacidad de producción, las 11 centrales eléctricas existentes cerca del Mar Salton, que actualmente generan unos 432 megavatios de electricidad, también podrían producir unos 20.000 toneladas de litio metálico al año. El valor de mercado anual de este metal sería de más de 5.000 millones de dólares a los precios actuales.

Imagen de satélite del Mar de Salton que muestra un amplio valle
The Salton Trough, seen from a satellite with the Salton Sea in the middle, is a rift valley that extends from east of Los Angeles, in the upper left, to the Gulf of California, visible at the bottom right. The San Andreas fault system crosses here, where two tectonic plates meet. Image Credit: Jesse Allen/NASA Earth Observatory

Riesgos geopolíticos en la cadena de suministro del litio

Las cadenas de suministro de litio existentes están plagadas de incertidumbres que ponen en duda la seguridad del mineral para Estados Unidos.

La guerra de Rusia en Ucrania y la competencia con China, así como estrechos lazos entre Rusia y China El informe de la Comisión Europea sobre la energía limpia en el mundo subraya las implicaciones geopolíticas de la transformación de la energía limpia con uso intensivo de minerales.

China es actualmente el líder en el procesamiento de litio y se aprovisiona activamente de reservas de litio de otros grandes productores. Los operadores mineros estatales chinos suelen ser propietarios de minas en otros países, que producen otros minerales vitales para la energía limpia, como el cobalto y el níquel.

Actualmente hay una instalación de producción de litio en los Estados Unidos. Esa instalación, en Nevada, extrae líquido salino y concentra el litio por dejar que el agua se evapore en estanques grandes y poco profundos . En cambio, el proceso de extracción de litio para producir energía geotérmica devuelve el agua y las salmueras a la Tierra. La incorporación de otra fuente nacional de litio podría mejorar la seguridad energética y mineral de Estados Unidos y sus aliados.

Falta de apoyo político

La energía geotérmica representa hoy en día menos de 0,5 por ciento de la generación de electricidad a escala de servicios públicos en Estados Unidos.

Una de las razones por las que sigue siendo una tecnología energética estancada en Estados Unidos es la falta de un fuerte apoyo político. Los resultados preliminares de un estudio de investigación que está llevando a cabo uno de nosotros indica que parte del problema tiene su origen en los desacuerdos entre las propias empresas geotérmicas más antiguas y más nuevas, incluyendo la forma en que hablan de los beneficios de la energía geotérmica con los responsables políticos, los inversores, los medios de comunicación y el público.

La energía geotérmica tiene la capacidad de complementar la energía solar y eólica como fuente de energía de base. es constante A diferencia de la luz del sol y el viento, y para proporcionar seguridad energética y mineral. También podría ofrecer un puente profesional para que los empleados del petróleo, el gas y el carbón hagan la transición a la economía de la energía limpia.

El sector podría beneficiarse de políticas como fondos de mitigación de riesgos para disminuir los costes de exploración de las perforaciones, programas de subvenciones para demostrar las innovaciones, contratos de energía a largo plazo, o incentivos fiscales .

Añadir la producción de metales críticos como el litio, el manganeso y el zinc a partir de las salmueras geotérmicas podría proporcionar a los operadores de energía eléctrica geotérmica una nueva ventaja competitiva y contribuir a que la geotermia entre en la agenda política.

La energía geotérmica recibe un impulso en California

Las tendencias podrían ir en la dirección correcta para los productores de energía geotérmica.

En febrero, la Comisión de Servicios Públicos de California adoptó un nuevo Plan de Sistema Preferido que anima al Estado a desarrollar 1.160 megavatios de nueva electricidad geotérmica. Esto se suma a una 2021 decisión de adquirir 1.000 megavatios a partir de recursos de generación firmes, renovables y sin emisiones, con un factor de capacidad del 80%, que sólo pueden cumplir las tecnologías geotérmicas.

Las decisiones de California tenían como objetivo principal complementar las energías renovables intermitentes, como la solar y la eólica, y la retirada de la central nuclear de Diablo Canyon. Sugieren que la era de la geotermia como energía renovable olvidada puede estar llegando a su fin.La conversación

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