Hace unos 252 millones de años, el mundo atravesaba un periodo tumultuoso de rápido calentamiento global.

Para entender la causa, los científicos se han fijado en un acontecimiento concreto en el que una erupción volcánica en lo que hoy es Siberia arrojó a la atmósfera enormes volúmenes de gases de efecto invernadero. Sin embargo, hay pruebas de que el clima ya estaba cambiando antes de esto. Las temperaturas de la superficie del mar habían aumentado entre seis y ocho grados centígrados en los cientos de miles de años que precedieron al desbordamiento siberiano. Las temperaturas volvieron a aumentar después, hasta el punto de que entre el 85 y el 95 por ciento de las especies vivas acabaron por desaparecer. extinto .

La erupción en Siberia dejó obviamente una huella en el planeta, pero los expertos seguían desconcertados sobre qué causó el calentamiento inicial antes de ella. Nuestra investigación revela que los propios volcanes antiguos de Australia desempeñaron un papel importante. Antes del acontecimiento de Siberia, unas erupciones catastróficas en el norte de Nueva Gales del Sur arrojaron cenizas volcánicas por toda la costa este. Estas erupciones fueron tan grandes que iniciaron la mayor catástrofe climática -cuyas pruebas están ahora ocultas en las profundidades de los gruesos montones de sedimentos de Australia.

Volcanes antiguos

Nuestro estudio, publicado la semana pasada en Naturaleza El informe de la Comisión Europea confirma que el este de Australia fue sacudido por repetidas «super erupciones» hace 256 y 252 millones de años. Las súper erupciones son diferentes al evento siberiano más pasivo. Estas explosiones catastróficas arrojaron cantidades masivas de ceniza y gases a la atmósfera.

Hoy en día, vemos pruebas de ello en las capas de color claro de ceniza volcánica en la roca sedimentaria. Estas capas se encuentran en grandes zonas de Nueva Gales del Sur y Queensland, desde Sydney hasta cerca de Townsville.

Nuestro estudio ha identificado el origen de esta ceniza en la región de Nueva Inglaterra de Nueva Gales del Sur, donde se conservan los restos erosionados de los volcanes. Aunque la erosión ha eliminado gran parte de las pruebas, las rocas, ahora de aspecto inocuo, son nuestro registro de erupciones aterradoras. El grosor y la dispersión de la ceniza producida se corresponden con algunas de las mayores erupciones volcánicas conocidas.

¿Qué magnitud tuvieron las supererupciones?

Al menos 150.000 km³ de material entraron en erupción en los volcanes del norte de Nueva Gales del Sur a lo largo de cuatro millones de años. Esto los hace similares a los supervolcanes de Yellowstone, en Estados Unidos, y Taupo, en Nueva Zelanda.

Para ponerlo en perspectiva, la erupción del Monte Vesubio en el año 79 d.C., que destruyó la ciudad italiana de Pompeya, produjo sólo de tres a cuatro km³ de roca y ceniza. Y la mortífera erupción del Monte St Helens en 1980 fue de aproximadamente un km³.

Las erupciones australianas habrían cubierto repetidamente el todo costa este en cenizas, de metros de espesor en algunos lugares. Y una avalancha masiva de gases de efecto invernadero habría desencadenado el cambio climático global.

Devastación medioambiental

Las antiguas rocas sedimentarias nos proporcionan una cronología de los daños medioambientales causados por las erupciones. Irónicamente, las pruebas se conservan en medidas de carbón.

Los actuales depósitos de carbón en el este de Australia muestran que los antiguos bosques cubrían gran parte de esta tierra. Sin embargo, después de las supererupciones, estos bosques terminaron abruptamente en una serie de incendios forestales durante unos 500.000 años, hace 252,5-253 millones de años.

Normalmente, la materia vegetal se acumulaba en los pantanos y luego se enterraba bajo los sedimentos. El proceso de enterramiento proporcionaba calor y presión que permitían la conversión de la materia vegetal en carbón. Sin los bosques, no había materia vegetal que acumular. El ecosistema se colapsó y la mayoría de los animales se extinguieron. Las posteriores erupciones en Siberia no hicieron sino exagerar la devastación iniciada por los supervolcanes de Australia.

Y este colapso de los ecosistemas tampoco se limitó a Australia. El evento catastrófico afectó a todos los antiguos continentes. Tuvo una influencia sustancial en la evolución de la vida, que finalmente condujo al surgimiento de los dinosaurios.

Las súper erupciones de Australia fueron un marcador clave del cambio en el mundo antiguo. Ahora que nos proponemos conseguir un clima más habitable en el futuro, ¿quién iba a saber que las pistas de la catástrofe medioambiental estaban enterradas bajo nuestros pies?


Agradecimiento: queremos agradecer a nuestro colega Phil Blevin, del Servicio Geológico de Nueva Gales del Sur, su contribución a este trabajo. La conversación

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