Los seres humanos llevan milenios remodelando la tierra del planeta al desbrozar las zonas silvestres para cultivar y criar ganado. Como resultado, los humanos han se ha eliminado un tercio de los bosques del mundo y dos tercios de los pastizales silvestres desde el final de la última edad de hielo.

Esto ha supuesto un enorme coste para la biodiversidad del planeta. En los últimos 50.000 años -y a medida que los humanos se asentaron en regiones de todo el mundo- la biomasa de mamíferos salvajes ha disminuido en un 85 por ciento .

La expansión de la agricultura ha sido el mayor impulsor de la destrucción de las tierras silvestres del mundo. Esta expansión de las tierras agrícolas ha llegado a su fin. Después de milenios, hemos superado el punto álgido y en los últimos años el uso global de las tierras agrícolas ha disminuido.

«Pico de tierra agrícola

La tierra agrícola es el total de la tierra cultivable que se utiliza para cultivar, y los pastos utilizados para criar el ganado.

Medir exactamente la cantidad de tierra que utilizamos para la agricultura es difícil. Si todas las explotaciones fueran simplemente hileras de cultivos densamente plantados, sería sencillo calcular la cantidad de tierra que se utiliza. Basta con dibujar un cuadrado alrededor del campo y calcular su superficie. Pero en gran parte del mundo, la agricultura no es así: suele ser de baja densidad, mezclada con pueblos rurales, en pequeñas explotaciones que están a medio camino entre un jardín y una granja. No siempre está claro dónde empiezan y acaban las tierras de cultivo.

En consecuencia, hay una serie de estimaciones sobre la cantidad de tierra que se utiliza para la agricultura.

Aquí he reunido tres análisis sobre el cambio en el uso global de la tierra, que se muestran en la visualización. Cada uno utiliza una metodología diferente, como se explica en el gráfico. La FAO de las Naciones Unidas produce los datos básicos para cada uno de estos análisis a partir de 1961; sin embargo, los investigadores aplican sus propias metodologías por encima, y extienden esta serie más atrás en el tiempo.

Como puede ver, no están de acuerdo en cuánto land is used for agriculture, and the time at which land use peaked. But they hacer están de acuerdo en que hemos pasado el pico.

Esto marca un momento histórico en la relación de la humanidad con el planeta; un paso crucial en su protección de los ecosistemas del mundo.

Demuestra que el futuro de la producción de alimentos no tiene por qué seguir el camino destructivo que siguió en el pasado. Si seguimos por este camino, podremos recuperar el espacio para las tierras silvestres y la vida salvaje del planeta.

El mundo ha sobrepasado el pico de la tierra agrícola
Pico de tierra agrícola

Una desvinculación global de la tierra agrícola y la producción de alimentos

A pesar de esta reducción de la superficie agrícola, el mundo ha seguido produciendo más alimentos. Esto es cierto tanto para los cultivos como para el ganado.

Vemos esta disociación en el gráfico que presenta los datos de la FAO de la ONU. Muestra que la tierra agrícola mundial -la línea verde- ha alcanzado su punto máximo, mientras que la producción agrícola -la línea marrón- ha seguido aumentando con fuerza, incluso después de este pico.

Cuando desglosamos cada componente agrícola por separado, o lo miramos en unidades físicas en lugar de monetarias, encontramos la misma tendencia: un aumento continuo de la producción. Puede explorar estos datos para cualquier cultivo o producto animal en nuestro Explorador mundial de alimentos .

Esto demuestra que alimentar a más personas no tiene por qué significar quitarle el hábitat a otras especies silvestres. Este desacoplamiento significa que podemos producir más y al mismo tiempo dar a la tierra volver a la naturaleza al mismo tiempo.

La tierra agrícola mundial ha alcanzado su punto máximo, pero la tierra de cultivo no

Global los pastos han llegado a su punto máximo . Global las tierras de cultivo no han . Esto puede resultar sorprendente, ya que el consumo mundial de carne está aumentando. ¿Cómo es posible, entonces, que los pastos para el ganado hayan llegado a su punto máximo y ahora estén La caída de ?

El mundo produce tres veces más carne como hace 50 años. Pero la forma de producir esta carne y los tipos de carne que comemos han cambiado. En primer lugar, producimos mucha carne de cerdo y de pollo que no se alimentan con pastos.

En segundo lugar, gran parte de nuestra producción de carne de vacuno ha pasado de los pastos abiertos a métodos de cultivo más intensivos, lo que ha permitido ahorrar tierras. Esto plantea un importante dilema: el ganado alimentado con grano suele ser más eficiente en cuanto a la tierra que el alimentado con pastos, por lo que se necesita menos tierra en general; pero la biodiversidad de las tierras de pastoreo suele ser mejor que la de las tierras de cultivo intensivo.

Esto significa que cada vez más animales se alimentan de cultivos en tierras de cultivo, en lugar de pastos. De hecho, casi la mitad de las tierras de cultivo del mundo se utilizan para producir piensos. Desgraciadamente, este proceso de conversión de cultivos en carne sigue siendo una ineficiente Es decir, necesitamos mucha tierra para producir una pequeña cantidad de alimentos.

Los biocombustibles también han añadido presión a las tierras de cultivo, especialmente en países como Estados Unidos y Brasil.

Global decoupling of agricultural land and food production
Desvinculación global de la tierra y los alimentos

El uso de las tierras agrícolas sigue aumentando en muchos países, a menudo a costa de los hábitats ricos en carbono

Aunque este panorama global es prometedor, hay varias razones por las que no debemos ser complacientes con esta evolución.

La primera es que el uso de las tierras agrícolas no ha llegado a su punto máximo en todas partes. El uso de la tierra agrícola ha disminuido en algunos países, pero sigue aumentando en otros.

El segundo es la distribución de estos cambios en el uso de la tierra en todo el mundo, y sus implicaciones para la pérdida de biodiversidad y las emisiones de carbono. Las mayores reducciones de los pastos se han producido en las regiones áridas; las regiones templadas también han experimentado una reducción en las últimas décadas; mientras tanto, los pastos han seguido creciendo en muchos países tropicales. De hecho, como he cubierto en otra parte La expansión de las tierras de pastoreo para la producción de carne de vacuno sigue siendo el principal motor de la deforestación mundial (y tropical).

La razón por la que este cambio de pastizales de las regiones áridas y templadas a las tropicales es importante es que los trópicos son mucho más ricos en biodiversidad y carbono. Más de la mitad de las especies del mundo residen en los bosques tropicales. Los bosques tropicales también son grandes sumideros de carbono y pueden almacenar mucho carbono por unidad de superficie.

La tercera, como he mencionado antes, es que el global tierras de cultivo siguen expandiéndose. Lo vemos en el gráfico. Otras fuentes sugieren que este ritmo de aumento podría ser incluso más rápido. El Instituto de Recursos Mundiales looks at this research in more detail aquí .

Por último, es difícil cuantificar la cantidad de tierra que se utiliza para pastos. En este caso nos hemos centrado en los datos de uso de la tierra agrícola comunicados por la FAO de las Naciones Unidas, basados en los datos del censo, los informes de los países y las estimaciones de los expertos, pero esto conlleva incertidumbre. La mejora de la medición del uso de las tierras agrícolas, potencialmente a partir de datos satelitales, nos permitiría seguir los cambios más de cerca.

La continuidad del declive no está garantizada: El futuro del uso del suelo depende de las decisiones que tomemos hoy

Varias fuentes sugieren que el uso global de la tierra agrícola ha disminuido en las últimas décadas. Sin embargo, no está garantizado un descenso continuado.

Como vemos en la serie HYDE 3.2 del primer gráfico, el uso de la tierra alcanzó sus niveles más altos a principios de la década de 2000 y ha disminuido desde entonces, pero está experimentando un pequeño repunte en los últimos años. El uso de la tierra sigue creciendo en el África subsahariana y en Sudamérica. A medida que aumenta la población y los ingresos, el la presión sobre la tierra continuará .

Por eso, como sostengo aquí, La mejora del rendimiento de los cultivos y de la productividad agrícola es tan importante. Reducir la presión sobre la tierra mediante reducir el consumo de carne y la tierra dedicada a los biocombustibles también es vital.

Si no se invierte en estas mejoras, corremos el riesgo de invertir esta tendencia global. Podemos acabar con un pico efímero y temporal. Hágalo una prioridad y podremos acelerar la consecución de este pico en todas partes.

Este artículo se publicó originalmente en Nuestro mundo en datos y se ha vuelto a publicar aquí bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .

Crédito de la imagen: KBCH de Pixabay