La Tierra tiene un problema de plásticos, y no hay muchas opciones para resolverlo. El plástico es en todas partes La comida, los artículos de aseo y los productos de limpieza vienen envueltos en ella; nuestros cepillos de dientes y los juguetes de los niños y las tapas de café desechables están hechos de ella; y llevamos la compra y tiramos la basura en bolsas de ella. Es imposible evitarlo. Sin embargo, no solemos pensar en el hecho de que estos artículos seguirán existiendo dentro de cientos de años.

Así es: su último cepillo de dientes, el que tiró hace un par de meses y no volvió a pensar en él, seguirá descomponiéndose lentamente en un vertedero dentro de 100 años. Aplique ese mismo pensamiento a todo el plástico de su casa, luego a todo el plástico en el mundo Y… es mucho.

Parte de la razón por la que el plástico es tan útil es porque es duradero. La otra cara de la moneda es que es muy difícil de eliminar. Un equipo de científicos de la Universidad de Texas en Austin está trabajando en una herramienta que podría ayudar: una enzima que puede descomponer los plásticos en sólo una semana, plásticos que de otro modo tardarían siglos en degradarse por completo.

El tereftalato de polietileno, que afortunadamente es más conocido como PET, es un plástico transparente, fuerte y ligero; también es el nombre químico del poliéster. El PET se utiliza sobre todo en los envases de alimentos y bebidas; seguro que estaba en la última agua embotellada desechable que bebió. Como tal, este tipo de plástico representa el 12% de todos los residuos plásticos del mundo, según el artículo que el equipo de la UT publicó la semana pasada enNaturaleza.

«Una cosa que podemos hacer es descomponer esto en sus monómeros iniciales», dijo Hal Alper, un autor del trabajo, aPlaca base. «Y eso es lo que hace la enzima. Y una vez que tienes el monómero original, es como si hicieras plástico fresco desde cero, con la ventaja de que no necesitas utilizar recursos petrolíferos adicionales.»

Retrocediendo un poco, un monómero es una molécula que se une a otras moléculas para formar una cadena repetitiva: un polímero. La despolimerización es el proceso inverso: descomponer un polímero en sus componentes moleculares originales. Esos componentes pueden reutilizarse para fabricar… un nuevo plástico.

Suena un poco contra-intuitivo; ¿no estamos tratando de hacer menos ¿plástico? Hasta que encontremos sustitutos adecuados, por desgracia, fabricar menos no es una gran opción, porque la gente sigue necesitando comprar detergente, zumo y champú. Pero el método de despolimerización del equipo de la Universidad de Texas no es más que una forma más pura de reciclaje, y unaactual forma de reciclaje, ya que sólo una fracción de lo que se tira en el contenedor azul con flechas acaba siendo reciclado.

Las enzimas que descomponen el plástico se encuentran en bacterias naturales, pero sólo hacen su trabajo de comer plástico en entornos de temperatura y pH muy específicos. El equipo de la UT entrenó un algoritmo de aprendizaje automático para predecir las posiciones de los aminoácidos en las estructuras de las proteínas y probó diferentes secuencias para encontrar una que funcionara a varias temperaturas y pH.

El equipo bautizó la enzima resultante como FAST-PETasa, que significa «PETasa funcional, activa, estable y tolerante». Es capaz de descomponer 51 variedades diferentes de plástico en condiciones no específicas de temperatura y pH, y la degradación completa tardó menos de ocho días en todos los casos.

El siguiente paso es averiguar cómo ampliar el proceso de forma eficiente y asequible.

Al igual que ocurre con la crisis climática -y esto tiene mucho que ver con la crisis climática-, no habrá una única solución para el el problema mundial del plástico . Sea cual sea la solución que encontremos, es igualmente importante que empecemos a desprendernos del plástico sustituyéndolo por alternativas viables y sostenibles. Pero dado que ya tenemos montañas de este material, una enzima que pueda descomponerlo rápidamente parece una herramienta bienvenida.

Crédito de la imagen: tanvi sharma en Unsplash