Todos tenemos recuerdos que preferiríamos olvidar. Sin embargo, con demasiada frecuencia aparecen en nuestra conciencia. ¿Esa metedura de pata en el trabajo o durante una entrevista? ¿Una caída en la cara tras resbalar en el hielo en la primera cita? ¿Una respuesta accidental a toda la familia? (Cringe).

For most, a quick jab of embarrassment, anger, or fear is all we feel and it quickly dissipates. But for people with post-traumatic disorders (PTSD) or depression, unwanted memories from their trauma can seriously derail their lives.

Entonces, ¿cómo es que estos recuerdos sólo invaden a veces las mentes desprevenidas?

Un nuevo estudio en elRevista de Neurociencia tiene algunas respuestas. Al escanear los cerebros de 24 personas que suprimían activamente un recuerdo concreto, el equipo descubrió un circuito neuronal que detecta, inhibe y finalmente erosiona los recuerdos intrusivos.

Un trío de estructuras cerebrales conforma este sistema de alarma. En el centro se encuentra el dACC (corteza cingulada anterior dorsal), una estructura en forma de cicatriz que envuelve regiones cerebrales más profundas cerca de la frente. Actúa como una agencia de inteligencia: vigila los circuitos neuronales en busca de recuerdos intrusivos y, cuando los descubre, alerta a la región «ejecutiva» del cerebro . El ejecutivo envía entonces una señal de interrupción al centro de memoria del cerebro, el hipocampo. Como si se tratara de un botón de parada de emergencia, esto impide que el hipocampo recupere la memoria.

Todo el proceso ocurre por debajo de nuestra conciencia, suprimiendo los recuerdos no deseados para que nunca salgan a la luz.

Pero, ¿qué ocurre si los recuerdos irrumpen en nuestros pensamientos? En este caso, el dACC tiene otra tarea. Cuando la vigilancia proactiva falla, esta región del cerebro aumenta su señal de alerta al ejecutivo -piensa en DEFCON1-, lo que le permite amortiguar aún más la actividad en el hipocampo.

«Evitar que los recuerdos no deseados vengan a la mente es una capacidad adaptativa de los seres humanos», escribieron los autores, dirigidos por el Dr. Michael C. Anderson, de la Universidad de Cambridge, y el Dr. Xu Lei, de la Universidad del Sudoeste, en Chongqing (China).

Conozca al trío dinámico

Los tres cerebro Las regiones son familiares para los investigadores de la memoria. Cada una de ellas funciona como una agencia gubernamental en una novela de espías, con múltiples tareas y amplias intercomunicaciones. Recuperar -o amortiguar- un recuerdo es similar a una operación de inteligencia.

El hipocampo es el «operativo» para pescar un recuerdo de las redes neuronales. Enterrada en lo más profundo del cerebro, esta estructura codifica, almacena temporalmente y recupera los recuerdos que recogen las historias de nuestras vidas: los cuándo, los dónde y los qué.

Otro actor es el «centro de mando» del cerebro, el córtex prefrontal (CPF). A través de vastas redes neuronales con diferentes regiones del cerebro, incluido el hipocampo, este «ejecutivo» supervisa las operaciones del cerebro y es el centro del control cognitivo. Si las acciones del hipocampo están fuera de lugar, una parte, el rDLPFC, envía una señal eléctrica de «abortar operaciones» y amortigua la actividad del hipocampo.

Pero, ¿qué es lo que proporciona inteligencia al rDLPFC?

Conozca el enigmático dACC, una estructura en forma de C que se activa en múltiples funciones cerebrales. Estudios anteriores realizados con modelos computacionales sugieren que vigila cuidadosamente los procesos neuronales en curso. Al igual que un agente de inteligencia que busca señales de peligro potencial, capta información «que indica la necesidad de intensificar el control cognitivo», explican los autores. El dACC transmite entonces la demanda al centro de mando, instando al ejecutivo a poner en práctica el control, al menos en contextos no memorísticos.

El nuevo estudio se pregunta: ¿el dACC también espía los recuerdos ofensivos?

Equipo de escaneo cerebral

¿Cómo se descubre un centro neuronal para controlar la memoria?

The trick is tracking the brain’s activity with multiple types of scans, each capturing unique aspects of brain processing. One is EEG (electroencephalogram), which uses electrodes placed on the scalp to detect brain waves—the cumulative electrical activity of neurons. Like a wide-angle surveillance camera, EEG excels at capturing electrical patterns across relatively large areas of the brain in real time, but sacrifices resolution.

La fMRI es el compañero perfecto. En comparación con el electroencefalograma, es más lento, pero ofrece una resolución mucho mayor. El uso simultáneo de los dos métodos proporciona lo mejor de ambos mundos, ya que permite al equipo asomarse a los cambios de la actividad neuronal como en una película IMAX.

Tras obtener los datos, pueden cotejar las marcas de tiempo precisas de los cambios de actividad -que obtienen del EEG- con su ubicación exacta en los escaneos de RMNf.

Para el estudio, reclutaron a 24 voluntarios, repartidos equitativamente entre hombres y mujeres, sin antecedentes de problemas neurológicos o de salud mental. Los voluntarios aprendieron 68 pares de palabras. Por ejemplo, «puerta» se emparejaba con «tren»; «césped» con «carne». Se utilizó una palabra de cada par como pista; cuando se les pedía, los participantes se esforzaban por recordar la palabra asociada.

A continuación, los voluntarios entraron en el escáner de IRMf. En algunos ensayos, después de que se les presentara la señal -por ejemplo, «puerta»- se les pedía que recordaran la palabra asociada, «tren». En otros ensayos, tenían que recordar activamentenopensar en la respuesta. Acertadamente, la prueba se denomina paradigma Think/No-Think, o TNT.

During the task, the team tracked and analyzed interactions among the trio of brain regions using EEG and fMRI. Finding patterns in neural network activity, they then zoned in on two specific brain wave signatures (theta power and N2 amplitude) in the dACC, which is often associated with cognitive control.

Un baile de dos pasos

La actividad del dACC se produjo en dos ráfagas.

El primero se activó en unos 400 milisegundos, más o menos en un parpadeo, y generalmente antes de que un recuerdo entre en la conciencia. El dACC transmitió la información al comandante rDLPFC, que a su vez ordenó al hipocampo que redujera su actividad y dejara de recuperar el recuerdo.

Los autores explicaron que esto se observa en la disminución de las ondas cerebrales theta en el hipocampo, que son necesarias para recuperar los recuerdos.

Una vez completada la misión, todo el circuito neuronal se apagó durante el resto de la prueba, lo que sugiere que las neuronas estaban contentas de relajarse con un trabajo bien hecho, sin necesidad de seguir trabajando para inhibir un recuerdo ya suprimido.

En cambio, si la señal del dACC no se activaba a tiempo -por ejemplo, si la persona recordaba la palabra asociada aunque intentara no hacerlo-, la región entraba en alerta máxima. Esta «alarma reactiva» dispara la actividad del comandante, el rDLPFC. A continuación, la región sofoca aún más las ondas theta en el hipocampo en un esfuerzo por detener los pensamientos intrusivos. Por ejemplo, las personas que se destacaron en la supresión activa de la palabra asociada, tuvieron un flujo de información mucho más fuerte desde el centro de comando rDLPFC hacia el hipocampo para las palabras que olvidaron, en comparación con las que recordaron a pesar de tratar de aplastar el recuerdo.

En general, el cerebro tiene un mecanismo interno de dos pasos, proactivo y reactivo, que ayuda a frenar los pensamientos intrusivos, explicaron los autores. Ambos tienen el dACC como agente de inteligencia. Cuando se encuentra un recordatorio, por ejemplo, el juguete de una mascota querida que ha fallecido recientemente, el dACC detecta las señales de la red neuronal generadas por el indicio. En dos oleadas, impide la recuperación o empuja el recuerdo doloroso fuera de la conciencia.

Por ahora, el estudio se limita a las señales visuales. En otros estudios habrá que ver si otras señales potentes -como oír la voz u oler el perfume de un ser querido fallecido- también activan el dACC. Pero por ahora, hemos encontrado un ángel de la guarda incorporado en el cerebro que puede «despejar la mente de pensamientos no deseados y acelerar la desaparición de recuerdos que preferiríamos no tener», escriben los autores.

Crédito de la imagen: coffeeNwaffle / 7 imágenes