Los autobuses sin conductor pueden vencer coches sin conductor en convertirse en un medio de transporte habitual. Tendría sentido; los autobuses siguen rutas fijas, paran siempre en los mismos lugares, no necesitan ir demasiado rápido y, como son más grandes y pesados, podrían parecer un lugar más seguro para que los pasajeros se acostumbren a la falta de un conductor humano.

Los autobuses o lanzaderas de autoconducción se han probado en España China, Noruega, París, y en otro lugar . La última incorporación a esta lista es Escocia, donde la empresa tecnológicaFusion Processingen colaboración con la empresa de autobuses Stagecoach, ha empezado a probar esta semana los autobuses sin conductor. La ruta de 14 millas discurre entre un aparcamiento y un intercambiador de tren y tranvía cerca de Edimburgo.

Puente de Forth Road. Crédito de la imagen: Stuart Halliday/Wikimedia Commons

El recorrido incluye un puente colgante de gran longitud, Puente de la carretera de Forth que tiene más de 2,5 kilómetros de largo en total y recorre 1.006 metros entre sus dos torres principales (eso es 3.300 pies, un poco más de la mitad de la envergadura total del Puente de Brooklyn ). Aunque es perfectamente seguro, parece un lugar más inquietante para que un autobús lleno de pasajeros sin conductor humano se averíe que, bueno,no un largo puente colgante.

Por suerte, el autobús llevará un conductor de seguridad a bordo, como hacen todos los vehículos autónomos durante las pruebas en carretera. Los autobuses están clasificados como de nivel 4 de autonomía; hay cinco niveles de automatización en la conducción, siendo el nivel 5 la autonomía total, en la que el vehículo puede conducirse por sí mismo en cualquier lugar (por ciudades, carreteras, caminos rurales, etc.) en cualquier condición (lluvia, sol, niebla, etc.) sin intervención humana. El nivel 4 significa que un coche puede funcionar sin conductor de seguridad en determinadas condiciones (es decir, con buen tiempo), y seguirá teniendo un volante.

El volante, el acelerador y los frenos que utilizarán los conductores de seguridad en caso de tener que tomar el control son independientes del sistema que utilizan los autobuses para navegar de forma autónoma. Durante el periodo inicial de pruebas de dos semanas, los autobuses circularán sin pasajeros, pero las empresas implicadas aspiran a tener pasajeros a bordo para el verano.

Difícil de pasar por alto. Crédito de la imagen: Fusion Processing

El software de autoconducción realizado por Fusion Processing, llamado CAVstar para «vehículos conectados y autónomos», no se limita al radar, el lidar o las cámaras, sino que integra los tres. Los autobuses están claramente marcados como autónomos para que los conductores cercanos sean conscientes de que un ordenador está dirigiendo el espectáculo. La pregunta es: ¿en qué medida influirá esto en el comportamiento de los conductores y en sus decisiones de conducción? ¿Te sentirías menos maleducado al cortarle el paso a un autobús sin conductor? ¿Más obligado a dejarlo pasar? ¿O simplemente se sentiría confundido por la situación?

Cada autobús puede transportar 36 pasajeros, y el número de viajes previstos al día significa que los autobuses autónomos podrían trasladar hasta 10.000 pasajeros a la semana. Los responsables del proyecto prevén que los autobuses autónomos reduzcan el tiempo medio de viaje y mejoren la fiabilidad de los horarios de la ruta. Esto parece ser algo positivo, pero ¿qué ocurrirá cuando, por ejemplo, un pasajero anciano o discapacitado necesite más tiempo para subir o bajar del autobús?

El desarrollo del proyecto incluyó una fase en la que 500 ciudadanos locales dieron a las empresas su opinión sobre el servicio de autobús autónomo, incluyendo detalles sobre lo que les haría sentirse cómodos como pasajeros en este tipo de servicio. En contra del concepto de autonomía, la gente dijo que quería que hubiera un «miembro del personal» a bordo de cada autobús, ya sea un conductor, un ingeniero de software o un «capitán», pero parece que la gente quiere tener la seguridad de poder recurrir a un ser humano si ocurre algo inesperado (como que el autobús se averíe a mitad de camino en un puente colgante de gran longitud).

Las pruebas iniciales en carretera durarán dos semanas. Después de eso, el CEO de Fusion Processing, Jim Hutchinson, dijo en un comunicado de prensa «Estamos deseando dar la bienvenida a los pasajeros a bordo dentro de unos meses».

Crédito de la imagen: Fusion Processing