¿Existe el tiempo? La respuesta a esta pregunta puede parecer obvia: ¡claro que existe! Basta con mirar un calendario o un reloj.

Pero los avances de la física sugieren que la inexistencia del tiempo es una posibilidad abierta, que deberíamos tomar en serio. ¿Cómo puede ser eso, y qué significaría? Nos llevará un poco de tiempo explicarlo, pero no te preocupes: aunque el tiempo no exista, nuestras vidas seguirán como siempre.

Una crisis en la física

La física está en crisis. Durante el último siglo, más o menos, hemos explicado el universo con dos teorías físicas de gran éxito: la relatividad general y la mecánica cuántica.

La mecánica cuántica describe cómo funcionan las cosas en el mundo increíblemente diminuto de las partículas y las interacciones entre ellas. La relatividad general describe el panorama general de la gravedad y cómo se mueven los objetos.

Ambas teorías funcionan muy bien por sí mismas, pero se cree que entran en conflicto. Aunque la naturaleza exacta del conflicto es controvertida, los científicos están generalmente de acuerdo en que ambas teorías deben ser sustituidas por una nueva teoría más general.

Los físicos quieren producir una teoría de la «gravedad cuántica» que sustituye a la relatividad general y la mecánica cuántica, al tiempo que capta el extraordinario éxito de ambas. Una teoría de este tipo explicaría cómo funciona el panorama general de la gravedad a la escala en miniatura de las partículas.

El tiempo en la gravedad cuántica

Resulta que elaborar una teoría de la gravedad cuántica es extraordinariamente difícil.

Un intento de superar el conflicto entre las dos teorías es teoría de las cuerdas . La teoría de cuerdas sustituye las partículas por cuerdas que vibran hasta en 11 dimensiones.

Sin embargo, la teoría de cuerdas se enfrenta a otra dificultad. Las teorías de cuerdas ofrecen una serie de modelos que describen un universo muy parecido al nuestro, y en realidad no hacen ninguna predicción clara que pueda ponerse a prueba mediante experimentos para averiguar qué modelo es el correcto.

En las décadas de 1980 y 1990, muchos físicos se mostraron insatisfechos con la teoría de cuerdas y propusieron una serie de nuevos enfoques matemáticos de la gravedad cuántica.

Una de las más destacadas es gravedad cuántica de bucles que propone que el tejido del espacio y el tiempo está formado por una red de trozos discretos extremadamente pequeños, o «bucles».

Uno de los aspectos destacables de la gravedad cuántica de bucles es que parece eliminar el tiempo por completo. La gravedad cuántica de bucles no es la única que suprime el tiempo: otros enfoques también parecen eliminar el tiempo como aspecto fundamental de la realidad.

Tiempo emergente

Así que sabemos que necesitamos una nueva teoría física para explicar el universo, y que esta teoría podría no contar con el tiempo. Supongamos que dicha teoría resulta ser correcta. ¿Se deduce que el tiempo no existe? Es complicado, y depende de lo que entendamos porexist.

Las teorías de la física no incluyen mesas, sillas ni personas y, sin embargo, seguimos aceptando que las mesas, las sillas y las personas existen. ¿Por qué? Porque suponemos que esas cosas existen en un nivel superior al descrito por la física.

Decimos que las mesas, por ejemplo, «surgen» de una física subyacente de partículas que zumban en el universo.

But while we have a pretty good sense of how a table might be made out of fundamental particles, we have no idea how time might be “made out of” something more fundamental.

Así que a menos que podamos llegar a una buena cuenta de cómo surge el tiempo No está claro que podamos asumir simplemente que el tiempo existe.

El tiempo podría no existir en ningún nivel.

Tiempo y Agencia

Decir que el tiempo no existe a ningún nivel es como decir que no hay mesas. Intentar arreglárselas en un mundo sin mesas puede ser difícil, pero arreglárselas en un mundo sin tiempo parece positivamente desastroso.

Toda nuestra vida se construye en torno al tiempo. Planificamos el futuro a la luz de lo que sabemos del pasado. Responsabilizamos moralmente a las personas por sus acciones pasadas, con la intención de reprenderlas más adelante.

Nos creemos agentes (entidades que puedendo things) en parte porque podemos planificar una acción que provoque cambios en el futuro. Pero ¿qué sentido tiene actuar para provocar un cambio en el futuro cuando, en un sentido muy real, no hay futuro para el que actuar? ¿Qué sentido tiene castigar a alguien por una acción pasada, cuando no hay pasado y, por tanto, aparentemente no hay tal acción?

El descubrimiento de que el tiempo no existe parecería detener el mundo entero. No tendríamos ninguna razón para salir de la cama.

La actividad habitual

Hay una forma de salir del embrollo. Mientras que la física podría eliminar el tiempo, parece dejar causalidad intacto: el sentido en que una cosa puede provocar otra. Tal vez lo que la física nos está diciendo, entonces, es que la causalidad y no el tiempo es la característica básica de nuestro universo.

Si eso es cierto, entonces la agencia aún puede sobrevivir. Porque es posible reconstruir el sentido de la agencia completamente en términos causales.

Al menos, eso es lo que argumentamos Kristie Miller, Jonathan Tallant y yo en nuestro nuevo libro .

Sugerimos que el descubrimiento de que el tiempo no existe puede no tener un impacto directo en nuestras vidas, aunque impulsa a la física hacia una nueva era.La conversación

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