En los próximos años y décadas, los minerales críticos empezarán a rivalizar con el petróleo y el gas como las materias primas más codiciadas del mundo, y Estados Unidos no está actualmente muy bien posicionado para competir en este nuevo escenario. China, en cambio, tiene el mercado de los minerales bastante bien acaparado, desde la extracción de materias primas hasta su refinado y procesamiento.

Esta semana, el gobierno de Biden ha dado un paso para acercarse al terreno de juego (y digo «acercarse» en lugar de «nivelar» porque la nivelación parece imposible; más adelante se habla de ello),announcing 3.160 millones de dólares en financiación para la fabricación nacional de baterías y las cadenas de suministro de materiales para las mismas. Los fondos forman parte del Ley bipartita de infraestructuras aprobado en noviembre de 2021.

El presidente Biden también estableció el ambicioso objetivo de que la mitad de los vehículos vendidos en Estados Unidos sean eléctrico para 2030 . Pero conseguirlo es mucho más complicado que dar créditos fiscales a quienes compren coches eléctricos; el acceso a los materiales necesarios para fabricar baterías es probablemente el mayor reto al que se enfrentará Estados Unidos para cumplir el objetivo de 2030, seguido de cerca por garantizar estabilidad de la red a medida que aumenta la demanda de electricidad y se intensifica la presión para dejar de quemar carbón.

De 35 minerales designado crítico para la seguridad económica y nacional de EE.UU. en 2018, China tiene un dominio sobre el suministro para 21 de ellos. Para 14, Estados Unidos depende exclusivamente de las importaciones extranjeras -la mayoría de las cuales implican a China-. La lista de 2018 fue actualizado Este año se ha ampliado para incluir 50 minerales, y el aumento se debe en parte a la división de los elementos del grupo de las tierras raras y del platino en entradas individuales (mientras que antes se agrupaban como «grupos de minerales»).

Algunos de los minerales más importantes para las baterías de vehículos eléctricos y de almacenamiento en red son el litio, el cobalto, el níquel y el manganeso. Estados Unidos tiene alrededor del cuatro por ciento de la producción mundial de litio. reservas de litio pero produce menos del dos por ciento del suministro total; la mayor reserva esin Chiley otra parte importante en Australia.

M ás de la mitad de la oferta mundial de cobalto está en la República Democrática del Congo ( como se destaca en un Marzo episodio de la Diario del New York Times podcast ) ; a s de 2020, las empresas respaldadas por China totalmente propiedad o tenía algunos estaca en 15 de del país 19 minas productoras de cobalto.

Los tres mayores operaciones de extracción de níquel del mundo están en Rusia, Australia e Indonesia, a nd manganeso está dominada por Sudáfrica, Australia y China.

The Department of Energy’s comunicado de prensa no tiene muchos detalles sobre cómo mejorará Estados Unidos su acceso a estos minerales. Una posibilidad es agilizar el proceso de concesión de permisos para las operaciones mineras nacionales y reducir el tiempo que estos proyectos pasan languideciendo en el bloqueo político (el Mina de litio de Thacker Pass en Nevada es un buen ejemplo).

Otra posibilidad es reducir nuestra dependencia de los minerales críticos encontrando alternativas viables. Varias empresas ya están invirtiendo en la investigación y el desarrollo de sustitutos de los metales extraídos; el mes pasado, por ejemplo, Nissan y la NASA anunciaron una asociación destinada a desarrollar productos sin metales baterías de estado sólido . Del mismo modo, parte del primer objetivo del Departamento de Energía en su Plan nacional para las baterías de litio es «descubrir alternativas para los minerales críticos para aplicaciones comerciales y de defensa». El proyecto también menciona el crecimiento de una base de procesamiento nacional.

No hay una solución perfecta para el lío climático; tanto si tomamos nuevas rutas (como la extracción de litio en Nevada, a pesar del riesgo de afectar a especies como el urogallo de las salvias) como si nos quedamos en la actual (estar a merced de China para nuestras necesidades de minerales y otras baterías), se infligirá algún grado de daño. Lo mejor que podemos hacer es minimizar ese daño mediante decisiones basadas en pruebas y centradas en el panorama general a largo plazo. Por ello, esperemos que el esfuerzo de 3.000 millones de dólares de Biden para deslocalizar una mayor parte de la cadena de suministro de baterías dé sus frutos.

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