Durante las últimas décadas, la energía nuclear ha sido considerada por muchos en EE.UU. y en el extranjero como una fuente de energía demasiado arriesgada, no lo suficientemente «verde» o indeseable. Pero con las alarmas del cambio climático y los países de todo el mundo que quieren dejar de importar petróleo y gas ruso, la energía nuclear empieza a no parecer tan mala. Esta semana, el gobierno de Biden ha lanzado una rescate de seis mil millones de dólares iniciativa (o estímulo, según se mire) para mantener en funcionamiento las centrales nucleares existentes en Estados Unidos.

En febrero, alrededor del 19% de los total de electricidad generada en EE.UU. provino de la energía nuclear. Esta cifra es casi equivalente a la suma de todas las fuentes renovables -incluidas la eólica, la solar, la hidráulica y la geotérmica-, que representan el 20% del total.

Desglosado un poco más, hay 55 empresas que operan comercialmente centrales nucleares con 93 reactores, situados en 28 estados diferentes. El problema (bueno, uno de varios) es que la mayoría de estos reactores tienen más de 30 años, lo que significa que su funcionamiento se ha vuelto más caro debido al mantenimiento del sistema, la acumulación de residuos, la sustitución de piezas y otros problemas similares. Al mismo tiempo, el precio del gas natural se redujo al mejorar la tecnología del fracking, lo que supuso una dura competencia para los reactores nucleares a la hora de suministrar energía de base a las compañías eléctricas.

Desde 2013, una docena de reactores cese de operaciones antes de que expiraran sus permisos de explotación, lo que, según el Departamento de Energía de EE.UU. (DOE), provocó «un aumento de las emisiones en esas regiones, un empeoramiento de la calidad del aire, [y] la pérdida de miles de puestos de trabajo bien remunerados».

21 reactores están actualmente en proceso de desmantelamiento, y muchas otras habrían iniciado ese proceso si no fuera por los rescates estatales. El rescate federal llega en un momento en que la opinión pública sobre la energía nuclear está cambiando lentamente, debido en parte a la crisis climática y en parte a la exclusión de Rusia como proveedor de energía.

La financiación de las instalaciones nucleares en peligro formaba parte del plan 2021 de Biden Ley de Inversión en Infraestructuras y Empleo . El martes el DOE publicó guía para los operadores de los reactores que van a ser desmantelados sobre cómo solicitar financiación para seguir funcionando. En la actualidad, los créditos están restringidos a las centrales que vayan a cerrar antes de septiembre de 2026, criterio que sólo se aplica a un reactor de Michigan y dos en California (que la empresa estatal de servicios públicos dice seguirá cerrado como estaba previsto, a pesar de los apagones que se produjeron allí en 2020 y 2021).

Es probable que esto sea sólo el comienzo de una batalla que durará años, si no décadas. El DOE lleva mucho tiempo investigando la ampliación de la vida útil de los reactores existentes Para tener alguna esperanza de cumplir los objetivos climáticos, los vamos a necesitar.

«Las centrales nucleares de EE.UU. aportan más de la mitad de nuestra electricidad libre de carbono, y el presidente Biden se ha comprometido a mantener estas centrales activas para alcanzar nuestros objetivos de energía limpia», dijo la secretaria de Energía, Jennifer Granholm dijo en una declaración. «Estamos utilizando todas las herramientas disponibles para conseguir que este país funcione con energía limpia en 2035, y eso incluye dar prioridad a nuestra flota nuclear existente para permitir la generación continua de electricidad sin emisiones y la estabilidad económica de las comunidades que lideran esta importante labor.»

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