Hace poco más de un año, una empresa escocesa llamada Energía marina orbital estaba recibiendo una potencia de dos megavatios turbina mareomotriz en funcionamiento en el Mar del Norte. El sistema se esperaba para generar electricidad suficiente para abastecer a unos 2.000 hogares escoceses y compensar 2.200 toneladas de CO2 al año.

Mientras tanto, un sistema similar llamado Kairyu ya estaba en el agua frente a la costa de Japón, sometiéndose a una prueba que duró más de tres años. La prueba se consideró un éxito, y se detalló en un informe publicado por Bloomberg esta semana.

Las turbinas mareomotrices son esencialmente una versión subacuática de las turbinas eólicas, que funcionan de forma muy parecida: el movimiento del agua hace girar las palas que están unidas a un rotor, girando éste y alimentando un generador.

El la mayor planta de energía mareomotriz del mundo es la estación del lago Sihwa, en Corea del Sur, que tiene una capacidad de 254 megavatios (MW), seguida de una estación de 240MW en La Rance, Francia (ésta es también la planta mareomotriz más antigua del mundo, construida entre 1961-1966).

Ambas plantas utilizan lo que se llama una presa, que es un largo muro submarino (la presa del La planta de Rance por ejemplo, tiene 476 pies de largo) con compuertas que se abren y cierran con las mareas de forma que se aprovecha su potencial de producción de energía. Esta configuración funciona bien para generar grandes cantidades de energía con múltiples turbinas; el lago Sihwa tiene 10 turbinas y La Rance 24.

Kairyu funciona de forma un poco diferente. El sistema se compone de tres vainas cilíndricas conectadas. La vaina del medio, que está varios metros más alta que las de los lados, contiene un conector para el transmisor de energía, así como un dispositivo para ajustar la flotabilidad, es decir, para permitir que el conjunto se mueva a aguas más profundas o menos profundas y así aprovechar las variaciones en los puntos más fuertes de la corriente.

Vista general del sistema de demostración Kairyu de 100 kW. Crédito de la imagen: IHI Corporation

Las vainas de cada lado tienen palas de turbina en un extremo de 36 pies de largo, y giran en direcciones opuestas para estabilizar la posición del generador bajo el agua. También contienen un generador, un controlador y varios instrumentos de medición.

Kairyu estará anclado en el fondo marino, con sus vainas flotando a unos 160 pies por debajo de la superficie del agua. El sistema se situará a lo largo de la corriente de Kuroshio, una de las mayores corrientes oceánicas del mundo. Comienza al este de Filipinas y fluye hacia el noreste pasando por Taiwán y Japón. El oceanógrafo Steven Jayne lo describió como «la corriente más fuerte del Océano Pacífico, y también una de las regiones de intercambio de calor aire-mar más intensas del planeta. Influye en el clima hasta América del Norte».

La corriente fluye a una velocidad de 2,5 metros (8,2 pies) por segundo, y el período de prueba de Kairyu demostró que el sistema de turbinas mareomotrices podía generar constantemente 100 kilovatios de energía (50 por unidad de turbina) con una velocidad de flujo de tres nudos (es decir, unos 3,45nautical miles por hora). Organización de Desarrollo de Nuevas Energías y Tecnologías Industriales de Japón estimaciones esta corriente podría generar hasta 200 gigavatios de energía fiable.

Siendo una nación insular, parece lógico que Japón aproveche las corrientes oceánicas para obtener energía; según Ken Takagi, profesor de política tecnológica oceánica de la Escuela de Posgrado de Ciencias Fronterizas de la Universidad de Tokio, hay más potencial para la energía de las turbinas mareomotrices que para la eólica marina en la zona. «Las corrientes marinas tienen una ventaja en cuanto a su accesibilidad en Japón», afirma. le dijo a Bloomberg . «La energía eólica está más adaptada geográficamente a Europa, que está expuesta a los vientos predominantes del oeste y está situada en latitudes más altas».

Los japoneses confían en que la energía mareomotriz contribuya de forma significativa a la reserva de energía renovable del país y le ayude a cumplir su cero emisiones netas de carbono para 2050. La construcción de las líneas de transmisión sumergidas que llevarán la energía generada por Kairyu a la red no será un proyecto pequeño, pero se espera que la turbina mareomotriz esté en funcionamiento en la próxima década.

Crédito de la imagen: IHI Corporation