Los relojes atómicos, combinados con mediciones astronómicas precisas, han revelado que la duración del día se está alargando repentinamente, y los científicos no saben por qué.

Esto tiene repercusiones decisivas no sólo en nuestro cronometraje, sino también en cosas como el GPS y otras tecnologías que rigen nuestra vida moderna.

En las últimas décadas, la rotación de la Tierra alrededor de su eje -que determina la duración del día- se ha acelerado. Esta tendencia ha hecho que nuestros días sean más cortos; de hecho, en junio de 2022 hemos batido un récord para el día más corto del último medio siglo, aproximadamente.

Pero a pesar de este récord, desde 2020 esa aceleración constante ha cambiado curiosamente a una desaceleración: los días vuelven a ser más largos, y la razón es hasta ahora un misterio.

Aunque los relojes de nuestros teléfonos indican que hay exactamente 24 horas en un día, el tiempo real que se necesita para Tierra para completar una sola rotación varía ligeramente. Estos cambios se producen a lo largo de períodos que van desde millones de años hasta casi instantáneamente; incluso los terremotos y las tormentas pueden influir.

Resulta que un día no suele ser exactamente el número mágico de 86.400 segundos.

El planeta en constante cambio

Durante millones de años, la rotación de la Tierra se ha ido ralentizando debido a los efectos de fricción asociados a las mareas impulsadas por la Luna. Este proceso añade unos 2,3 milisegundos a la duración de cada día cada siglo. Hace unos pocos miles de millones de años, un día terrestre duraba sólo unos 19 horas .

Durante los últimos 20.000 años, otro proceso ha estado trabajando en la dirección opuesta, acelerando la rotación de la Tierra. Cuando terminó la última edad de hielo, el derretimiento de las capas de hielo polares redujo la presión en la superficie, y el manto de la Tierra comenzó a moverse constantemente hacia los polos.

Al igual que un bailarín de ballet gira más rápido cuando acerca sus brazos al cuerpo -el eje alrededor del cual gira-, la velocidad de giro de nuestro planeta aumenta cuando esta masa de manto se acerca al eje de la Tierra. Y este proceso acorta cada día en unos 0,6 milisegundos cada siglo.

Over decades and longer, the connection between Earth’s interior and surface comes into play too. Major earthquakes can change the length of a day, although normally by small amounts. For example, the Great Tōhoku Earthquake of 2011 in Japan, with a magnitude of 8.9, is believed to have sped up Earth’s rotation by a relatively tiny 1,8 microsegundos .

Aparte de estos cambios a gran escala, en periodos más cortos el tiempo y el clima también tienen importantes impactos en la rotación de la Tierra, provocando variaciones en ambas direcciones.

Los ciclos quincenales y mensuales de las mareas mueven la masa alrededor del planeta, provocando cambios en la duración del día de hasta un milisegundo en cualquier dirección. Podemos ver las variaciones de las mareas en los registros de la duración del día durante períodos de hasta 18,6 años. El movimiento de nuestra atmósfera tiene un efecto particularmente fuerte, y las corrientes oceánicas también desempeñan un papel. La cubierta de nieve estacional y las precipitaciones, o la extracción de agua subterránea, alteran aún más las cosas.

¿Por qué la Tierra se ralentiza repentinamente?

Desde la década de 1960, cuando los operadores de radiotelescopios de todo el planeta comenzaron a idear técnicas para observar simultáneamente objetos cósmicos como los cuásares En la actualidad, disponemos de estimaciones muy precisas de la velocidad de rotación de la Tierra.

Una comparación entre estas estimaciones y un reloj atómico ha revelado una duración del día aparentemente cada vez más corta en los últimos años.

Pero hay una revelación sorprendente una vez que quitamos las fluctuaciones de la velocidad de rotación que sabemos que se producen debido a las mareas y los efectos estacionales. A pesar de Tierra alcanzando su día más corto el 29 de junio de 2022, la trayectoria a largo plazo parece haber pasado de acortarse a alargarse desde 2020. Este cambio no tiene precedentes en los últimos 50 años.

La razón de este cambio no está clara. Podría deberse a cambios en los sistemas meteorológicos, con episodios consecutivos de La Niña, aunque ya han ocurrido antes. Podría tratarse de un aumento de la fusión de las capas de hielo, aunque éstas no se han desviado mucho de su ritmo constante de fusión en los últimos años. ¿Podría estar relacionado con la explosión volcánica de Tongainjecting huge amounts of water into the atmosphere? Probablemente no, dado que ocurrió en enero de 2022.

Los científicos han especulado que este reciente y misterioso cambio en la velocidad de rotación del planeta está relacionado con un fenómeno llamado «bamboleo de Chandler», una pequeña desviación en el eje de rotación de la Tierra con un periodo de unos 430 días. Las observaciones de los radiotelescopios también muestran que el bamboleo ha disminuido en los últimos años; ambos podrían estar relacionados.

Una última posibilidad, que nos parece plausible, es que no haya cambiado nada específico dentro o alrededor de la Tierra. Podría tratarse simplemente de efectos de marea a largo plazo que trabajan en paralelo con otros procesos periódicos para producir un cambio temporal en la tasa de rotación de la Tierra.

¿Necesitamos un «segundo salto negativo»?

Conocer con precisión la velocidad de rotación de la Tierra es crucial para una serie de aplicaciones: los sistemas de navegación, como el GPS, no funcionarían sin ella. Además, cada pocos años los cronometradores introducen segundos bisiestos en nuestras escalas de tiempo oficiales para asegurarse de que no se desajustan con nuestro planeta.

Si la Tierra pasara a tener días aún más largos, es posible que tuviéramos que incorporar un «segundo bisiesto negativo», lo que no tendría precedentes, y puede romper el internet .

La necesidad de segundos bisiestos negativos se considera poco probable en estos momentos. Por el momento, podemos darnos por satisfechos con la noticia de que -al menos durante un tiempo- todos tenemos unos milisegundos más cada día.La conversación

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