Si una persona se pierde en el desierto, tiene dos opciones. Puede buscar la civilización, o puede hacerse ver fácilmente encendiendo un fuego o escribiendo HELP en letras grandes. Para los científicos interesados en la cuestión de si existen alienígenas inteligentes, las opciones son muy parecidas.

Durante más de 70 años, los astrónomos han estado rastreando señales de radio u ópticas de otras civilizaciones en la búsqueda de inteligencia extraterrestre, llamada SETI . La mayoría de los científicos están seguros de que la vida existe en muchos de los 300 millones de mundos potencialmente habitables en la Vía Láctea. Los astrónomos también creen que hay una una casualidad decente que algunas formas de vida hayan desarrollado inteligencia y tecnología . Pero nunca se han detectado señales de otra civilización, un misterio que se llama « El Gran Silencio

Aunque el SETI lleva mucho tiempo formando parte de la corriente principal de la ciencia, METI o la mensajería de inteligencia extraterrestre, ha sido menos común.

Soy un profesor de astronomía que ha escrito mucho sobre la búsqueda de vida en el universo. También soy miembro del consejo asesor de una organización de investigación sin ánimo de lucro que diseñar mensajes para enviar a civilizaciones extraterrestres .

En los próximos meses, dos equipos de astrónomos van a enviar mensajes a espacio en un intento de comunicarse con cualquier alienígena inteligente que puede estar ahí fuera escuchando.

Estos esfuerzos son como hacer una gran hoguera en el bosque y esperar que alguien te encuentre. Pero algunas personas se preguntan si es prudente hacer esto.

Una placa de oro con la forma de un hombre y una mujer y unas líneas que representan el sistema solar.
La nave espacial Pioneer 10 lleva esta placa, que describe algunos datos básicos sobre los seres humanos y la Tierra. Crédito de la imagen: Carl Sagan, Frank Drake, Linda Salzman Sagan, Centro de Investigación Ames de la NASA vía WikimediaCommons

La historia del METI

Los primeros intentos de contactar con la vida fuera de la Tierra eran mensajes quijotescos en una botella.

En 1972, la NASA lanzó la nave espacial Pioneer 10 hacia Júpiter llevando un placa con el dibujo de un hombre y una mujer y símbolos para mostrar el origen de la nave. En 1977, la NASA siguió con el famoso Disco de Oro adjunta a la Nave espacial Voyager 1 .

Estas naves espaciales -así como sus gemelas, Pioneer 11 y Voyager 2- han sido todas abandonó el sistema solar . Pero en la inmensidad del espacio, las probabilidades de que se encuentren estos u otros objetos físicos son fantásticamente minúsculas.

La radiación electromagnética es una baliza mucho más eficaz.

Los astrónomos emitieron el primer mensaje de radio diseñado para oídos extraterrestres desde el Arecibo Observatory en Puerto Rico en 1974. El series de 1s y 0s fue diseñado para transmitir información sencilla sobre la humanidad y la biología y fue enviado hacia el cúmulo globular M13. Dado que M13 se encuentra a 25.000 años luz de distancia, no hay que esperar una respuesta.

Además de estos intentos deliberados de enviar un mensaje a los extraterrestres, desde hace casi un siglo se filtran al espacio las señales de las emisiones de televisión y radio. Esta burbuja de parloteo terrestre, en constante expansión, ya ha llegado a muchas estrellas. Pero hay una gran diferencia entre una ráfaga concentrada de ondas de radio procedente de un telescopio gigante y una fuga difusa -la débil señal de un programa como «I Love Lucy» se desvanece por debajo del zumbido de la radiación que dejó el Big Bang poco después de abandonar el sistema solar.

Envío de nuevos mensajes

Casi medio siglo después del mensaje de Arecibo, dos equipos internacionales de astrónomos están planeando nuevos intentos de comunicación extraterrestre. Uno de ellos está utilizando un nuevo y gigantesco radiotelescopio, y el otro está eligiendo un nuevo y atractivo objetivo.

Uno de estos nuevos mensajes se enviará desde el el mayor radiotelescopio del mundo en China, en algún momento de 2023. El telescopio, con un diámetro de 1.640 pies (500 metros), emitirá una serie de pulsos de radio sobre una amplia franja del cielo. Estos pulsos de encendido y apagado son como los 1s y 0s de la información digital.

El mensaje se llama « El faro en la galaxia » e incluye números primos y operadores matemáticos, la bioquímica de la vida, formas humanas, la ubicación de la Tierra y una marca de tiempo. El equipo está enviando el mensaje hacia un grupo de millones de estrellas cerca del centro de la Vía Láctea, a unos 10.000 a 20.000 años luz de la Tierra. Aunque esto maximiza el grupo de alienígenas potenciales, significa que pasarán decenas de miles de años antes de que la Tierra pueda recibir una respuesta.

El otro intento se dirige a una sola estrella, pero con la posibilidad de una respuesta mucho más rápida. El 4 de octubre de 2022, un equipo de la estación terrestre del satélite Goonhilly, en Inglaterra, enviará un mensaje a la estrella TRAPPIST-1 . Esta estrella tiene siete planetas, tres de los cuales son mundos similares a la Tierra en la llamada «zona Goldilocks» -lo que significa que podrían albergar agua líquida y potencialmente vida. TRAPPIST-1 está a sólo 39 años luz de distancia, por lo que la vida inteligente podría tardar tan sólo 78 años en recibir el mensaje y la Tierra en recibir la respuesta.

Una imagen de una región del espacio densa, bulbosa y llena de gas y estrellas.
El centro de la Vía Láctea puede albergar vida inteligente, pero algunos investigadores creen que contactar con los alienígenas es una mala idea. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/ESA/CXC/STScI

Cuestiones éticas

La perspectiva de un contacto extraterrestre está llena de cuestiones éticas, y METI no es una excepción.

La primera es: Quién habla por la Tierra ? En ausencia de cualquier consulta internacional con el público, las decisiones sobre qué mensaje enviar y dónde enviarlo están en manos de un pequeño grupo de científicos interesados .

Pero también hay una cuestión mucho más profunda. Si te pierdes en el bosque, que te encuentren es obviamente algo bueno. Cuando se trata de si la humanidad debería transmitir un mensaje a los extraterrestres, la respuesta es mucho menos clara.

Antes de morir, el icónico físico Stephen Hawking habló abiertamente del peligro de contactar con alienígenas con tecnología superior. Sostuvo que podrían ser malignos y que, si se les da la ubicación de la Tierra, podrían destruir a la humanidad. Otros no ven ningún riesgo adicional ya que una civilización realmente avanzada ya sabría de nuestra existencia. Y hay interés. El multimillonario ruso-israelí Yuri Milner ha ofrecido un millón de dólares para el mejor diseño de un nuevo mensaje y una forma eficaz de transmitirlo.

Hasta la fecha, no existe ninguna normativa internacional que regule el METI, por lo que los experimentos continuarán, a pesar de las preocupaciones.

Por ahora, los extraterrestres inteligentes permanecen en el ámbito de la ciencia ficción. Libros como El problema de los tres cuerpos de Cixin Liu ofrecen perspectivas sombrías y que invitan a la reflexión sobre cómo podría ser el éxito de los esfuerzos del METI. En los libros, las cosas no terminan bien para la humanidad. Si alguna vez los humanos hacen contacto en la vida real, espero que los alienígenas vengan en son de paz.La conversación

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Crédito de la imagen: Graham Holtshausen / Unsplash