Las historias alarmantes de la Antártida son ahora más frecuentes que nunca; la superficie del hielo es fundiendo Las plataformas de hielo flotantes son El colapso de y los glaciares son fluyendo más rápido en el océano.

Antarctica will be the largest source of future sea-level rise. Yet scientists no sé exactamente cómo se desarrollará este deshielo a medida que el clima se calienta.

Nuestro últimas investigaciones examina el avance y el retroceso de la capa de hielo de la Antártida en los últimos 10.000 años. Contiene duras advertencias, y posiblemente alguna esperanza, para el futuro.

El desequilibrio actual

La futura subida del nivel del mar supone uno de los retos más importantes del cambio climático, con una repercusión económica, medio ambiente y los impactos sociales previstos para las comunidades costeras de todo el mundo.

Aunque parezca un tema lejano, los cambios en la Antártida podrían sentirse pronto a nuestras puertas, en forma de aumento del nivel del mar.

La Antártida alberga la mayor masa de hielo del mundo: la capa de hielo antártica. Esta masa de hielo glaciar de varios kilómetros de grosor está enclavada sobre tierra firme. Cubre cadenas montañosas enteras.

La capa de hielo « flujos ” over the land from the Antarctic interior and towards the surrounding ocean. As a whole it remains a solid mass, but its shape slowly deforms as the ice crystals move around.

Mientras la capa de hielo fluye hacia el exterior, las nevadas que caen desde arriba la reponen. Se supone que este ciclo mantiene el sistema en equilibrio, que se alcanza cuando la capa de hielo gana la misma cantidad de hielo que pierde en el océano cada año.

Sin embargo, satélites vigilando desde arriba muestran que la capa de hielo está actualmente no en equilibrio. En los últimos 40 años, ha perdido más hielo del que ha ganado. El resultado ha sido el aumento global del nivel del mar.

Pero estas observaciones históricas sólo abarcan cuatro décadas, lo que limita nuestra comprensión de cómo responde la capa de hielo al cambio climático durante períodos mucho más largos.

Queríamos mirar más atrás en el tiempo, antes de los satélites, e incluso antes de los primeros exploradores polares. Para ello, necesitábamos archivos naturales.

Desenterrando el pasado de la Antártida

Reunimos varios archivos naturales para descubrir cómo ha cambiado la capa de hielo de la Antártida en los últimos 10.000 años aproximadamente. Entre ellos:

  • núcleos de hielo recogidos en el remoto interior de la Antártida, que pueden mostrarnos cómo se acumuló la nieve en el pasado
  • rocks collected from exposed mountain peaks, which reveal how the ice sheet has thickened or thinned with time
  • núcleos de sedimentos recogidos en el fondo marino, que revelan cómo avanzó o retrocedió el margen de la capa de hielo, donde el borde del hielo terrestre se encuentra con el océano
  • el lodo del lago y las antiguas playas, que revelan cómo cambió la línea de costa en respuesta al crecimiento o la reducción de la capa de hielo

Cuando comenzamos nuestra investigación, no estaba seguro de qué esperar. Al fin y al cabo, este periodo de tiempo se consideró durante mucho tiempo bastante aburrido, con sólo pequeños cambios en el margen de hielo.

Sin embargo, estudiamos uno a uno los diferentes archivos naturales. La obra parecía un rompecabezas de 1.000 piezas, lleno de piezas de forma irregular y aparentemente sin borde recto. Pero una vez que las unimos, las piezas se alinearon y la imagen quedó clara.

Lo más llamativo fue un periodo de pérdida de hielo que tuvo lugar en todas las regiones de la Antártida hace entre 10.000 y 5.000 años. El resultado fue un aumento de muchos metros del nivel del mar en todo el mundo.

Sin embargo, en algunas regiones de la Antártida, esta pérdida de hielo fue seguida por una ganancia de hielo durante los últimos 5.000 años -y la correspondiente caída del nivel del mar a nivel mundial- a medida que el margen de la capa de hielo avanzaba hasta donde se encuentra hoy.

Una advertencia

Entendiendo cómo y por qué la capa de hielo de la Antártida cambió de esta manera ofrece lecciones para el futuro.

The first lesson is more of a warning. The period of ice loss from 10,000 to 5,000 years ago was rapid, occurring at a similar rate to the most dramatically changing parts of the Antarctic ice sheet today.

Creemos que fue probablemente el resultado de que el agua caliente del océano derritiera la parte inferior de las plataformas de hielo flotantes, algo que también ha ocurrido en las últimas décadas. Estas plataformas de hielo retienen el hielo de la tierra, por lo que una vez que se retiran, el hielo de la tierra fluye más rápidamente hacia el océano.

En el futuro, se prevé que la pérdida de hielo acelerar a medida que la capa de hielo se retira hacia cuencas por debajo del nivel del mar. Esto puede estar ya en marcha en algunas regiones de la Antártida. Y, a tenor de lo ocurrido en el pasado, la pérdida de hielo resultante podría persistir durante siglos.

Rebote

La segunda lección de nuestro trabajo puede aportar algo de esperanza. Hace unos 5.000 años, el margen de la capa de hielo dejó de retroceder en la mayoría de los lugares y, en algunas regiones, empezó a avanzar. Una de las explicaciones está relacionada con el período anterior de pérdida de hielo.

Antes de que el hielo comenzara a derretirse, la capa de hielo de la Antártida era mucho más pesada y su peso empujaba hacia abajo la corteza terrestre (que se asienta sobre un interior fundido). Cuando la capa de hielo se derritió y se hizo más ligera, la tierra que había debajo se levantó y sacó el hielo del océano.

Otra posible explicación es el cambio climático. En la franja costera de la Antártida, es posible que el océano haya pasado temporalmente de aguas más cálidas a aguas más frías en la época en que la capa de hielo comenzó a avanzar de nuevo. Al mismo tiempo, se produjeron más nevadas en la parte superior de la capa de hielo.

Nuestra investigación apoya la idea de que la capa de hielo de la Antártida está preparada para perder más hielo y aumentar el nivel del mar, especialmente si el océano sigue calentándose.

También sugiere que el levantamiento del terreno y el aumento de las nevadas tienen el potencial de frenar o compensar la pérdida de hielo. Sin embargo, este efecto no es seguro.

El pasado nunca puede ser una prueba perfecta para el futuro. Y teniendo en cuenta que el planeta es calentamiento más rápido ahora que entonces, debemos pecar de precavidos.La conversación

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