En los últimos años se ha hablado mucho de los peligros de utilizar CRISPR edición de genes en las células de la línea germinal humana, las células reproductoras que determinan el ADN de todas las demás células del cuerpo. La idea de Bebés CRISPR (hipotético por lo que sabemos, salvo en el caso del científico chino He Jiankui, que editó el ADN de niñas gemelas para que ellas y su descendencia sean inmunes al VIH) plantea todo tipo de dilemas éticos, desde «jugar a ser Dios» hasta ampliar las disparidades sanitarias entre ricos y pobres.

Pero de lo que no hemos oído hablar tanto es de los gatos con CRISPR. Y resulta que no parece haber tantas cuestiones éticas en torno a la edición del ADN de los gatitos, sobre todo si eso significa que más personas pueden disfrutar de su compañía. Un equipo de científicos ha estado trabajando en la creación de gatos hipoalergénicos, modificando sus genomas para eliminar una proteína que causa alergias en los humanos.

Tanto si eres alérgico a los gatos, al polen o a cualquier otra cosa, ya conoces los desagradables síntomas: te pican los ojos y los tienes llorosos, tienes la nariz tapada, no respiras con facilidad, etc. Los síntomas están causados por los alérgenos, que son estructuras moleculares extrañas al organismo que hacen que los sistemas inmunitarios sensibles lancen una respuesta defensiva, atacando a los alérgenos del mismo modo que atacarían a un virus.

El sistema inmunitario comienza a producir anticuerpos para destruir los alérgenos, y esos anticuerpos, a su vez, hacen que los glóbulos blancos liberen histaminas . Las histaminas causan inflamación y catalizan reacciones para tratar de sacar los alérgenos del cuerpo, ya sea a través de estornudos, tos, ojos llorosos o picazón en la piel. Es esencialmente una larga reacción en cadena destinada a protegerte, pero se siente bastante miserable.

El principal alérgeno de los gatos es una proteína llamada Fel d 1, que segregan a través de sus glándulas salivales y de la piel. Por desgracia, entre Del 10 al 20 por ciento de los sistemas inmunitarios de las personas no les gusta el Fel d 1. La solución, al menos en opinión de un grupo de científicos, es fabricar gatos sin Fel d 1.

Un equipo de la empresa de biotecnologíaInBio, publicó un papel la semana pasada en elRevista CRISPR que detalla la investigación en torno a los genes que tendrían que editar para eliminar la proteína causante de la alergia. Secuenciaron el ADN de 50 gatos domésticos y lo compararon con el de 8 especies diferentes de gatos salvajes, tanto para determinar qué gen es el responsable de la creación de la proteína Fel d 1 como para averiguar si los gatos necesitan el gen para sobrevivir, es decir, si desempeña un papel esencial en su salud.

Nicole Brackett, una de las principales genetistas del proyecto, secuenció el ADN de su propio gato como parte del estudio. «Un gen esencial, uno que sería necesario para la supervivencia o la viabilidad, generalmente no cambia mucho a lo largo de la evolución, y estamos viendo cambios entre el gato exótico y el doméstico que sugieren que… tal vez la proteína no es esencial», dijo dijo en una entrevista sobre el proyecto el año pasado.

El equipo encontró dos genes -CH1 y CH2- que codifican para la producción de Fel d 1, y utilizó la herramienta de edición genética CRISPR-Cas9 para eliminar estos genes de las células de gato in vitro (es decir, células en un laboratorio, no dentro del cuerpo de los gatos). Las modificaciones eliminaron efectivamente la proteína Fel d 1, y los investigadores observaron que no hubo efectos secundarios negativos inmediatos asociados a la supresión del gen.

El equipo tiene previsto seguir probando el uso de CRISPR enin vitro antes de intentar criar gatos sin CH1 y CH2. Su objetivo final, sin embargo, es desarrollar un tratamiento para los gatos por el que una inyección de una terapia CRISPR haría que el cuerpo de los gatos dejara de producir Fel d 1, haciéndolos así hipoalergénicos. Dicho tratamiento, el papel dice , «puede beneficiar profundamente a los alérgicos a los gatos al eliminar el principal alérgeno en su origen».

Se podría pensar que las personas con una alergia severa a los gatos simplemente no tendrían un gato; pero quizás hay una población importante de personas que, o bien quieren gatos y no pueden tenerlos debido a las alergias, o bien aman tanto a los felinos peludos que sufren los efectos secundarios de tener uno como mascota. En estos casos, los gatos CRISPR de InBio supondrían un alivio muy necesario. Es probable que pasen varios años antes de que los gatos hipoalergénicos se conviertan en una realidad -si es que alguna vez lo hacen-, pero los amantes de los gatos pueden estar tranquilos al saber que se está trabajando en gatitos sin estornudos.

Crédito de la imagen: congerdesign / 3961 imágenes


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