Para la depresión, las setas mágicas pueden ser realmente mágicas.

En la última década, una serie de ensayos pioneros descubrieron que sólo una o dos dosis de psilocibina, el principal componente de las setas mágicas, sacan rápidamente a las personas de una depresión grave. El tratamiento -cuando se combina con el apoyo conductual- actúa con la rapidez del rayo, incluso en aquellos que no han respondido a los antidepresivos convencionales.

Los resultados estimularon a los intrépidos neurocientíficos a buscar la psilocibina y otros psicodélicos como una nueva y dramática ruta para combatir la depresión Incluso con su estatus ilegal en la mayoría de los países. La ketamina, la droga de las fiestas y el tranquilizante para caballos, ganó una temprana batalla, obtener la aprobación de la FDA in 2019 as the first fast-acting antidepressant and putting psychedelics on the therapeutic radar.

Puede que ahora sea el momento de la psilocibina para brillar. A pesar de su potencial antidepresivo, la forma en que los hongos mágicos hacen su magia sigue siendo difícil de entender, lo que limita su entrada como un competidor serio para el tratamiento de la salud mental.

Un nuevo estudio enMedicina de la Naturaleza encabezada porpsychedelic experts Drs. David Nutt and Robin Carhart-Harris at the Imperial College London may have cracked the enigma. Combining brain imaging results from two trials of people with severe depression treated with psilocybin, the study found that the chemical shakes up global neural networks in the brain, essentially “rebooting” how they communicate and forcing the brain out of its entrenched depressive funk.

«Estos hallazgos son importantes porque por primera vez descubrimos que la psilocibina funciona de forma diferente a los antidepresivos convencionales, haciendo que el cerebro sea más flexible y fluido, y menos atrincherado en los patrones de pensamiento negativo asociados a la depresión», dijo Nutt en un comunicado de prensa. «Esto… confirma que la psilocibina podría ser un enfoque alternativo real para los tratamientos de la depresión».

Y lo que es más impresionante, cuando se comparó con el Lexapro, un antidepresivo clásico, la psilocibina actuó más rápidamente en el alivio de los síntomas y mantuvo su efecto durante semanas después de suspender el tratamiento.

Esta reelaboración de las conexiones cerebrales podría no limitarse a la depresión. «Una implicación emocionante de nuestros hallazgos es que hemos descubierto un mecanismo fundamental a través del cual la terapia psicodélica funciona no sólo para la depresión, sino para otras enfermedades mentales, como la anorexia o la adicción», dijo Carhart-Harris.

Depresión interrumpida

La depresión es como arrastrarse por el barro. Toda la fuerza de voluntad y las palabras de ánimo para «levantarse» tropiezan y fracasan, porque estás atrapado en una monocromía sombría que se filtra en todos los rincones de tu vida.

As is the brain.

El cerebro suele encerrarse en un estado de sesgo cognitivo negativo, que lleva a las personas a pensar de forma más negativa con una idea rígida sobre sí mismas y su futuro. Es un tipo de fijación del que es difícil desprenderse, lo que lleva a algunos a denominar estos episodios como «estados atractores», estados emocionales en los que las personas deprimidas caen de forma natural, como si fueran atraídas por la gravedad.

Este cambio fundamental hizo que algunos neurocientíficos indagaran más: ¿qué ocurre con las redes cerebrales que apoyan esas perspectivas negativas? Resulta que hay unas cuantas implicadas. Una de ellas es la red de modo por defecto, que abarca amplias conexiones de regiones cerebrales relacionadas con la introspección y el pensamiento autorreferente y que se vuelve hiperactiva en la depresión. La red ejecutiva, que ayuda a controlar y maniobrar los pensamientos en función de los objetivos -por ejemplo, cambiar la atención o concentrarse en el trabajo-, también está alterada. Una última red que funciona mal es la red de saliencia, que normalmente ayuda a centrarse en los estímulos relevantes y apoya la comunicación y las interacciones sociales.

A diferencia de un cerebro sano, uno con depresión se caracteriza por la segregación, dijo Daws. Esta ruptura en el funcionamiento de la red socava la capacidad del cerebro para cambiar con flexibilidad entre patrones de pensamiento y puntos de vista.

En otras palabras, la depresión hace que las redes cerebrales y el procesamiento de la información sean mucho más rígidos. Por desgracia, la mayoría de los antidepresivos actuales se centran en un aspecto diferente de la depresión -la falta de una sustancia química cerebral llamada serotonina-, pero no se centran necesariamente en estos cambios a nivel de red.

A través del espejo

Durante las dos últimas décadas, el Imperial College de Londres ha asumido el impopular papel de intentar revitalizar los psicodélicos para la investigación en salud mental. Aunque los psicodélicos se prohibieron ampliamente en la década de 1970, dos décadas antes se examinaron en miles de ensayos sus efectos sobre el cerebro.

Gran parte del trabajo del Imperial College de Londres se financió con fondos filantrópicos. Aprovechando la tecnología moderna, incluida la resonancia magnética funcional (IRMf) -un espejo que permite ver cómo reacciona el cerebro en tiempo real- los estudios insinuaron el potencial antidepresivo de la psilocibina. «En los últimos 15 años, al menos 6 ensayos clínicos distintos han informado de impresionantes mejoras en los síntomas depresivos con la terapia de psilocibina», escribieron los autores.

Entre ellos se encuentran dos ensayos clínicos para evaluar la seguridad y eficacia del tratamiento con psilocibina para la depresión bajo una cuidadosa atención clínica. Uno de ellos fue de etiqueta abierta en pacientes con depresión resistente al tratamiento y duró seis meses. Otro fue un ensayo de control aleatorio a doble ciego -ni el paciente ni el médico sabían lo que estaba recibiendo- que comparaba la psilocibina con el Lexapro.

En el nuevo estudio, el equipo aprovechó los escáneres cerebrales de esos dos ensayos para descubrir cómo actúan las setas mágicas en el cerebro de los deprimidos. La psilocibina redujo rápidamente los síntomas de la depresión en ambos ensayos, según un cuestionario estandarizado. Con sólo dos dosis en la clínica, la psilocibina redujo la puntuación depresiva de los pacientes en un 64 por ciento después de 3 semanas. En cambio, el Lexapro redujo la puntuación en sólo un 37 por ciento 6 semanas después de tomarlo diariamente. Los pacientes tratados con psilocibina obtuvieron una puntuación baja de depresión incluso medio año después de dejar el tratamiento.

El equipo analizó los escáneres cerebrales con un método denominado «modularidad de la red», que examina el grado de conexión o segregación de las distintas áreas cerebrales. Comparando los escaneos de IRMf de los cerebros de las personas antes y después del tratamiento con psilocibina, el equipo descubrió un aumento de la conectividad sólo un día después de la psilocibina. Las redes previamente segregadas volvieron a formar sus redes sociales, provocando un aumento de la conectividad cerebral, especialmente en las redes normalmente perturbadas por la depresión.

Utilizando una métrica llamada flexibilidad dinámica, el equipo también descubrió que las redes cerebrales tratadas con psilocibina cambiaban su lealtad comunitaria más rápidamente con el tiempo. Esto sugiere que en lugar de su estado de bloqueo en la depresión, las redes se agitan para reestructurar sus comunicaciones a través del cerebro para aliviar los síntomas depresivos. La psilocibina no amortigua la actividad cerebral, sino que «libera el cerebro deprimido atrincherado, haciéndolo más integrado y flexible». escribió los editores deMedicina de la Naturaleza.

Por el contrario, el Lexapro no impulsó ningún cambio en la red y sólo tuvo efectos modestos sobre la depresión.

Libera tu mente

El equipo subraya que el estudio es sólo el primer paso para descorrer el velo de la psilocibina en el tratamiento de los trastornos mentales.

Aunque cada vez hay más pruebas de que la terapia psicodélica es una opción para la psiquiatría, nuestra comprensión de cómo funciona sigue siendo rudimentaria. Profundizar en su funcionamiento contribuirá a crear un modelo terapéutico que cambie el paradigma y suponga un reto, con obstáculos tanto científicos como políticos en el camino.

Por el momento, no sabemos qué ocurrirá después de que el tratamiento se detenga dentro de medio año o más, es decir, si la alteración de la red perdura. Y aunque lleva mucho tiempo realizándose, el estudio no es más que un punto de partida. «Es un poco como mirar el universo con un telescopio y ver cosas interesantes y luego empezar a construir teorías basadas en eso». dijo El Dr. Stephen Ross del Centro de Medicina Psicodélica de la NYU Langone, que no participó en el estudio.

Se están realizando ensayos de fase 3 con psilocibina para evaluar su seguridad y eficacia a mayor escala. El equipo subraya especialmente la necesidad de replicación, es decir, de comprobar si se producen los mismos cambios dinámicos en la conectividad cerebral en distintos grupos de personas. Mientras tanto, advierten con firmeza que no hay que hacer el tratamiento por cuenta propia. Los ensayos con psilocibina se llevaron a cabo en entornos clínicos con una cuidadosa monitorización, y tomar setas mágicas en lugar de estos controles para automedicarse contra la depresión podría ser perjudicial, si no directamente peligroso.

Aunque los psicodélicos aún no han demostrado plenamente su utilidad terapéutica, el equipo agradece que las modernas tecnologías de la neurociencia empiecen a ofrecer modelos plausibles de su acción en el cerebro.

«Puede sonar trillado decirlo, pero creo que la terapia con psilocibina abre la mente, y ese es su punto fuerte», dijo Carhart-Harris.

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