En un afloramiento de roca volcánica y sedimentaria expuesta en la costa oriental de la bahía de Hudson, en el norte de Quebec, los investigadores han desenterrado lo que podrían ser las primeras formas de vida fosilizadas jamás descubiertas. Estos ancestros microbianos vivieron hace entre 3.750 y 4.280 millones de años, sólo 300 millones de años después de la formación de la Tierra, un abrir y cerrar de ojos en las escalas de tiempo geológicas. Si la vida se desarrolló tan rápidamente en la Tierra, esto sugiere que la abiogénesis -el proceso por el que la materia no viva se convierte en un organismo vivo- es potencialmente «fácil» de lograr, y la vida en el universo puede ser más común de lo que pensamos.

Las pruebas de estas primeras formas de vida proceden del Cinturón Supracrustal Nuvvuagittuq (NSB), un afloramiento rocoso que en su día estuvo en las profundidades del océano, cerca de un sistema de respiraderos hidrotermales. Desde entonces, el NSB ha salido a la superficie, tras millones de años de cambios geológicos y actividad tectónica. En 2017, los investigadores descubrieron diminutos filamentos en el NSB que parecían haber sido fabricados por bacterias, pero las pruebas no eran concluyentes. No pudieron descartar procesos químicos que pudieran crear patrones similares en la roca.

Desde entonces, el equipo ha examinado con más detenimiento las muestras del NSB y, este mes, ha publicado un nuevo artículo en Avances científicos reforzando los argumentos a favor de la vida. No solo encontraron más ejemplos de filamentos, esferas y tubos como los descritos inicialmente en 2017, sino que también hallaron una estructura más grande y compleja, con forma de «árbol» y ramas paralelas, que probablemente no tenga una explicación química.

La nueva investigación no sólo sugiere un origen biológico de los fósiles, sino también una diversidad temprana, con formas de vida que obtenían energía de diferentes fuentes. Los subproductos químicos mineralizados en la roca sugieren que los microbios del NSB vivían del hierro, el azufre y quizá del dióxido de carbono y la luz, una forma de fotosíntesis sin oxígeno.

«Utilizando muchas líneas diferentes de evidencia, nuestro estudio sugiere fuertemente que un número de diferentes tipos de bacterias existieron en la Tierra entre 3,75 y 4,28 mil millones de años», dijo el autor principal Dominic Papineau del University College de Londresin a press release. «Esto significa que la vida podría haber comenzado tan sólo 300 millones de años después de la formación de la Tierra. En términos geológicos, esto es rápido, como una vuelta del sol alrededor de la galaxia».

Para descartar explicaciones geológicas y químicas de los fósiles, el equipo sometió las muestras a diversas pruebas.

Observando al microscopio cortes de roca muy finos, determinaron que los filamentos se conservan mejor en el cuarzo fino, que es menos susceptible de sufrir cambios metamórficos que el cuarzo rugoso. Esto sugiere que los filamentos no se crearon a través del metamorfismo (el calentamiento y la compresión de la roca). Asimismo, examinaron los niveles de elementos de tierras raras en el NSB y los compararon con formaciones rocosas de edad similar en otras partes del mundo para datar con mayor precisión el yacimiento y confirmar que los fósiles eran realmente tan antiguos como parecían.

También descubrieron que, en comparación, los filamentos y estructuras ramificadas observados en la muestra eran equivalentes a los de fósiles y bacterias más recientes que viven alrededor de las fuentes hidrotermales cerca de Hawai y en los océanos Ártico e Índico.

A partir de su análisis, el equipo llegó a la conclusión de que los organismos vivos son la explicación más probable de los filamentos en el NSB, pero siempre hay espacio para la incertidumbre. Queda la posibilidad de que los «fósiles» se hayan formado mediante procesos no vivos.

Los investigadores confían en que, aunque sean abióticos, sigan « podría indicar formas prebióticas complejas en la Tierra primitiva

Antes de este estudio, se afirmaba que los fósiles más antiguos jamás encontrados, procedentes de una formación rocosa de Australia Occidental, eran 3.460 millones de años . (Aunque algunos científicos también cuestionaron el hallazgo, sugiriendo orígenes no biológicos).

El descubrimiento podría tener importantes implicaciones para la búsqueda de vida en otros lugares del sistema solar. Significa que, en las condiciones adecuadas, la vida puede formarse muy rápidamente y podría estar en cualquier lugar. El artículo concluye que si «sólo se necesitan unos cientos de millones de años para que la vida evolucione hasta alcanzar un nivel organizado en un planeta primordialmente habitable… tales ecosistemas microbianos podrían existir en otras superficies planetarias donde el agua líquida interactuó con las rocas volcánicas, y… la vida extraterrestre podría estar más extendida de lo que se pensaba».

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Crédito de la imagen: Estos filamentos ramificados y paralelos de hematita roja descubiertos en Québec podrían ser los microfósiles más antiguos de la Tierra. D. Papineau