La electrificación de la aviación podría ayudar a resolver los graves problemas de emisiones del sector, pero los aviones de pasajeros alimentados por baterías aún están lejos. Sin embargo, los hidroaviones totalmente eléctricos que surcan las olas como pelícanos podrían llegar al mercado mucho antes.

Se están realizando esfuerzos para que los aviones abandonen los combustibles fósiles y se pasen a la propulsión eléctrica, pero las baterías aún están muy lejos de poder competir con el combustible de los aviones. El problema es la densidad energética: un poco de queroseno da para mucho, pero las principales baterías de iones de litio de hoy en día pesan demasiado y no son lo suficientemente potentes para los estrictos requisitos del sector de la aviación.

En la actualidad, la mayoría de las startups en este espacio están trabajando en despegue y aterrizaje vertical eléctrico (eVTOL) para saltos cortos dentro o entre ciudades. es decir, s. Es probable que sea el segunda mitad del siglo antes de que la tecnología de las baterías alcance el punto en que sea capaz de alimentar grandes aviones comerciales.

Pero un novedoso diseño de hidroavión que aprovecha un fenómeno llamado «efecto suelo» para aumentar significativamente la eficiencia del vuelo podría ayudar a acelerar la adopción de la aviación eléctrica. Y su creador, la empresa de Boston Artesanía de Regent recientemente se asoció con la aerolínea hawaiana Mokulele Airlines para lanzar un red de vuelos regionales para 2025 .

El parapente Viceroy de la empresa está diseñado para volar a pocos metros por encima de las olas y, técnicamente, no es un avión. En su lugar, se clasifica como una nave con efecto de ala en tierra, o WIG, que hace referencia a la novedosa peculiaridad de la física que explota.

Cuando un avión vuela cerca de una superficie horizontal, interrumpe el flujo de aire bajo las alas de tal manera que la resistencia global del vehículo se reduce, lo que aumenta su eficiencia de combustible y su velocidad. A lo largo de los años se han propuesto varios diseños de aviones que aprovechan este efecto rozando justo por encima de la superficie más o menos plana del mar, sobre todo el Ekranoplanos construidos por los soviéticos durante la Guerra Fría.

La eficiencia adicional que aporta el efecto suelo permitirá que el Viceroy sea totalmente eléctrico y siga siendo capaz de transportar a 12 pasajeros durante aproximadamente 180 millas a velocidades de hasta 180 mph. Además, podrá transportar hasta 3.500 libras de carga .

También tiene algunas características de diseño novedosas que deberían ayudarle a evitar algunos de los problemas que han afectado a los anteriores WIG. Uno de los principales problemas es que la transición entre la posición en el agua y el aire puede ser agitada, lo que resulta incómodo para los pasajeros e ineficiente.

El diseño de Regent incluye un hidrodeslizador, que elevará el vehículo fuera del agua una vez que supere las 20 millas por hora, lo que le permitirá despegar sin problemas. Las láminas se retraerán una vez que el vehículo esté en el aire para reducir la resistencia. El Viceroy también dispondrá de una serie de controles digitales que gestionarán automáticamente la estabilidad y la altitud para una conducción más suave.

Sin embargo, el factor más importante es que, al no estar clasificados como aviones, los reglamentos que los rigen son mucho menos onerosos. Eso significa que no necesitan llevar el tipo de energía de reserva que necesitaría un avión para los aterrizajes de emergencia, y no necesitan ser pilotados por pilotos de aerolíneas capacitados.

La empresa dice que el avión debería ser capaz de operar desde los muelles existentes con una infraestructura adicional bastante mínima, como las estaciones de recarga. Eso los convierte en una solución prometedora para conectar ciudades costeras o cadenas de islas como Hawái. Además de la asociación con Mokulele, Regent se ha asociado con Hawaiian Airlines para diseñar un Ala delta de 100 plazas llamado Monarch, que está previsto que entre en servicio en 2028.

A pesar de contar con 465 millones de dólares en pedidos provisionales, la empresa aún no tiene ningún producto. Está previsto que empiece a probar un prototipo a un cuarto de escala del Viceroy a finales de este año, pero su objetivo de lanzar su primera red de hidroaviones para 2025 parece ambicioso si se tiene en cuenta que está desarrollando un tipo de vehículo totalmente nuevo.

Sin embargo, aunque los plazos se retrasen, los hidroaviones podrían ser una poderosa vía para acelerar la adopción de los vuelos eléctricos y reducir el considerable impacto medioambiental de la industria de la aviación.

Crédito de la imagen: Artesanía de Regent