Durante miles de años el ser humano ha destruido los bosques. Al final de la última gran glaciación, se calcula que el 57% de la tierra habitable del mundo estaba cubierta de bosques.Desde entonces, los habitantes de todas las regiones del mundo han quemado y talado los bosques. El gráfico siguiente lo demuestra. La superficie forestal se redujo de seis a cuatro mil millones de hectáreas. Eso significa que nuestros antepasados destruyó un tercio de los antiguos bosques; se perdió una superficie forestal dos veces mayor que la de Estados Unidos.

Hay dos grandes razones por las que el ser humano ha destruido los bosques y sigue haciéndolo: la necesidad de tierra y la necesidad de madera.

  • Necesitamos la madera para muchos propósitos: como material de construcción para casas o barcos, para convertirla en papel y, sobre todo, como fuente de energía . La quema de madera es una de las principales fuentes de energía allí donde hay árboles pero no se dispone de fuentes de energía modernas. Todavía hoy, cerca de la mitad de la madera extraída en el mundo se utiliza para producir energía, sobre todo para cocinar y calentar. en los hogares pobres que carecen de alternativas.
  • Con mucho, el el motor más importante de la destrucción de los bosques es la agricultura. La humanidad tala los bosques principalmente para hacer espacio para los campos de cultivo y los pastos para la cría de ganado. También cortamos bosques para hacer espacio para los asentamientos o la minería, pero estos son pequeños en comparación con la agricultura.

El uso de la tierra para la agricultura no sólo se produjo a expensas de los bosques del mundo, sino que también condujo a la enorme disminución de los otros espacios silvestres del mundo, los arbustos y las praderas. El gráfico también lo muestra.

En muchos países se siguen destruyendo los bosques. La serie de gráficos lo demuestra. En todos estos países la cubierta forestal actual es inferior a la de hace tres décadas.

La mayoría de los bosques que se destruyen hoy en día se encuentran en los trópicos, algunas de las regiones con mayor biodiversidad de nuestro planeta. ¿Por qué ocurre esto?

El siguiente gráfico muestra las causas de la destrucción de la mayor selva tropical del mundo: el Amazonas. La expansión de las tierras agrícolas para la cría de ganado es el motor más importante, con diferencia.

Me gustaría que esto se entendiera mejor. El uso de la tierra para la agricultura es la principal amenaza para la biodiversidad mundial.

La mayor parte de la destrucción de los bosques tropicales se debe a los consumidores de la región, pero alrededor del 12 por ciento de la deforestación en los trópicos está impulsada por la demanda de los países de altos ingresos. Los consumidores de carne de todo el mundo están contribuyendo a la destrucción de la selva amazónica.

Este enorme impacto del consumo de carne en la deforestación también es visible en el primer gráfico que muestra la historia de los últimos 10 milenios. El 31% de la tierra habitable del mundo es ahora tierra de pastoreo para el ganado. Se trata de una parte extremadamente grande del mundo; en conjunto es tan grande como toda América Desde Alaska en el norte hasta Tierra del Fuego en el sur.

El consumo de carne es un gran impulsor de la deforestación porque es una forma muy ineficiente de producir alimentos. El uso de la tierra para la producción de carne es mucho más alto que los alimentos de origen vegetal. Reducir el consumo de carne es, por tanto, una forma de aumentar la producción agrícola por superficie de tierra. El abandono de la producción de carne, especialmente la de vacuno, que requiere un uso intensivo de la tierra, sería una forma importante de avanzar y acabar con la deforestación. Una posible manera de conseguirlo es dejar claro el gran impacto medioambiental de la producción de carne. Otra forma complementaria es producir sustitutos de la carne que la gente prefiera a la de vacuno.

¿El fin de la deforestación?

Tras miles de años de deforestación, ¿hay alguna esperanza de que pueda ser diferente?

Sí.

De hecho, hay muchos países que pusieron fin a su historia de deforestación. Varios incluso le dieron la vuelta, de modo que ahora los bosques se están expandiendo.

Esta inversión, de la deforestación a la reforestación se denomina Transición forestal . El siguiente gráfico muestra los datos de algunos de los países que lo han conseguido.

Como ya se ha mencionado, si bien es cierto que varios países han logrado esta transición, también lo es que los consumidores de estos países contribuyen a la deforestación en otros lugares.

El progreso tecnológico, que redujo la demanda de leña y de tierras agrícolas, fue crucial para estos cambios.

  • La demanda de madera como fuente de energía disminuido cuando las fuentes de energía modernas estuvieron disponibles – inicialmente los combustibles fósiles, y más recientemente las energías renovables y la energía nuclear.
  • La necesidad de más y más tierra agrícola disminuyó cuando se utilizaron las tierras de cultivo existentes de manera más eficiente -cuando se logró un aumento en la producción de alimentos mediante una mayor producción por superficie de tierra .
  • El aumento de la productividad de la tierra gracias a la agricultura moderna permitió a cada vez más países prescindir de los bosques que, de otro modo, se convertirían en tierras agrícolas. Los innovadores cultivos modernos, los fertilizantes, los pesticidas y el riego hacen que este aumento del rendimiento de las cosechas posible .

Estos dos cambios tecnológicos pueden complementarse con políticas y normativas eficaces. Las políticas de deforestación cero restringen la deforestación, y programas como REDD+ de la FAO compensan a los países más pobres y a los agricultores para que la protección de los bosques sea económicamente más atractiva que la deforestación.

¿Podemos lograr una transición forestal global en nuestra vida?

Si queremos proteger los bosques de nuestro planeta, el mundo en su conjunto tendría que lograr lo que muchos países ya han conseguido, pasar de la deforestación a la reforestación: una transición forestal global.

Países de todo el mundo han hecho del fin de la deforestación su objetivo explícito. En la COP26 de Glasgow, los países que poseen alrededor del 85% de los bosques del mundo se comprometieron a acabar con la deforestación para 2030.

El último gráfico muestra en qué punto se encuentra el mundo en este esfuerzo.

La parte marrón del gráfico muestra la historia de los bosques templados. Estos bosques en su conjunto han logrado la transición: la deforestación fue alta en el pasado, luego alcanzó su punto máximo en la primera mitad del siglo XX, y a partir de la década de 1990 los bosques templados han aumentado su tamaño. Los bosques templados están volviendo a crecer.

El reto es ahora conseguir lo mismo en los bosques tropicales, que se muestran en verde. Estamos avanzando en esta dirección: la tasa de deforestación en los trópicos fue la más alta en la década de 1980. Desde entonces, la tasa de deforestación se ha reducido en un factor de tres.

Si logramos disminuir aún más la demanda de leña y de tierras agrícolas, parece posible poner fin a la deforestación en los trópicos.

Si logramos la transición forestal mundial durante nuestra vida, sería un gran éxito para la protección de la biodiversidad mundial. Además, pondría fin a las emisiones de gases de efecto invernadero procedentes de la deforestación, y la expansión de los bosques, en lugar de su reducción, absorbería más carbono de la atmósfera.

Podemos convertirnos en la primera generación que logre un mundo en el que los bosques se expandan

¿Cómo podemos acabar con la deforestación? No hay una respuesta única, pero, como hemos visto, unos cuantos cambios importantes pueden poner al alcance este gran objetivo.

Una agricultura más productiva que permita una mayor producción en una menor superficie de tierra, un abandono de la carne, políticas de conservación eficaces y un cambio hacia fuentes de energía modernas: reuniendo todos estos factores podríamos conseguirlo. No sólo evitaríamos la tala de los bosques existentes, sino que también podríamos liberar espacio para que los bosques vuelvan a crecer.

Durante nuestra vida tenemos la oportunidad sin precedentes de poner fin a nuestra larga historia de deforestación. Por primera vez en milenios podríamos conseguir un mundo en el que los bosques se expandan.

Este artículo se publicó originalmente en Nuestro mundo en datos y se ha vuelto a publicar aquí bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .

Crédito de la imagen: Lillac / Shutterstock.com