El impulso para abandonar los motores de combustión y apostar por los vehículos eléctricos es cada vez más fuerte: los estados de EE.UU. y varios países prohíben la venta de coches de gasolina a partir de cierta fecha, ofrecen incentivos fiscales para pasarse a la electricidad, o ambas cosas. Pero los vehículos personales son sólo una parte (aunque importante) de la ecuación. El transporte público también tendrá que ser ecológico. Alemania ha dado un paso hacia este imperativo al poner en marcha los primeros trenes del mundo impulsados por hidrógeno.

Pruebas de los trenes comenzó hace cuatro años y su fecha de implantación inicial estaba prevista para 2021. La pandemia ha hecho fracasar ese plazo, pero a finales del mes pasado Alstom, la empresa francesa que fabrica los trenes, anunciado el inicio del servicio de pasajeros.

Cinco Trenes Coradia iLint comenzó a transportar pasajeros en agosto, y otros nueve sustituirán a los trenes diésel que actualmente circulan por una ruta en Bremervörde (Baja Sajonia) a finales de este año.

Los únicos subproductos del funcionamiento de los trenes son el vapor y el agua; todo el calor creado se utiliza para ayudar a alimentar sus sistemas de calefacción y aire acondicionado. Tienen una autonomía de 1.000 kilómetros, lo que significa que pueden funcionar con un solo depósito de hidrógeno durante un día entero. Su velocidad máxima es de 140 kilómetros por hora, pero su velocidad media es inferior.

El hidrógeno es una fuente de energía prometedora pero complicada. Su densidad energética es casi tres veces superior al de la gasolina en masa, pero en volumen es mucho menos denso, lo que significa que hay que comprimirlo para obtener más energía del mismo volumen. Un kilo de hidrógeno puede alimentar un tren durante el mismo tiempo y distancia que unos 4,5 kilos de gasóleo.

Aunque el combustible de hidrógeno en sí mismo se quema de forma limpia, en realidad sólo es tan ecológico como la fuente de generación de electricidad utilizada para producirlo. El método utilizado actualmente para generar la mayor parte del hidrógeno es reformado de gas natural que sí emite CO2.

La empresa química alemana gestiona una estación de llenado de hidrógeno para los trenes Linde . Cuenta con 64 tanques de almacenamiento de alta presión, 6 compresores de hidrógeno y 2 bombas de combustible. El proceso de reabastecimiento de combustible da al hidrógeno una gran ventaja sobre el transporte con baterías: es rápido, igual que el bombeo de gasolina o gasóleo en un depósito. Aunque el Coradia iLint funciona principalmente con hidrógeno procedente de pilas de combustible, también lleva baterías de iones de litio a bordo para almacenar energía extra.

Al igual que los vehículos eléctricos son más silenciosos que los de gasolina (por para bien y para mal ), los trenes de hidrógeno son, al parecer, mucho más silenciosos que sus homólogos con motor de combustión.

Dado que hay más de 4.000 Sólo en Alemania circulan trenes con motor diésel, por lo que convertir sólo 14 de ellos a hidrógeno parece una gota de agua. Pero es un comienzo, y hay planes para que los trenes se extiendan a otras partes de Alemania y Europa: Fráncfort ha encargado 27 trenes para su área metropolitana, Francia tiene previsto desplegar 12 y la región de Lombardía, en el norte de Italia, está empezando con 6.

Crédito de la imagen: Alstom /Sabrina Adeline Nagel