Incluso antes de que la escasez de mano de obra y los problemas de la cadena de suministro empezaran a asolar la economía, el sector de la restauración estaba incorporando robots. En volteando hamburguesas a hacer pizzas En los últimos años, la automatización se ha hecho cargo de diversas tareas de preparación de alimentos. Un restaurante de San Francisco lo ha llevado al siguiente nivel, abriendo el pasado fin de semana lo que dice ser el primer restaurante totalmente autónomo del mundo (aunque el título de «primero del mundo» probablemente no sea exacto; Pizzería Pazzi en París, por ejemplo, lleva poco más de un año sirviendo tartas hechas por robots).

El restaurante está situado en un patio de comidas al aire libre en el barrio de Mission Bay de San Francisco, junto a otros negocios similares. Los negocios similares son camiones de comida, que probablemente es una etiqueta más precisa para Mezli que «restaurante», excepto por el importante detalle de que no es un camión. Eses a lot like a shipping container in shape and size, though.

El funcionamiento es el siguiente. Los clientes hacen sus pedidos en un quiosco con pantalla táctil situado en el lateral del contenedor o desde una aplicación para teléfonos inteligentes. En el interior del contenedor, que está refrigerado, los robots seleccionan los ingredientes de las bandejas de productos preparados y transfieren los que necesitan ser cocinados o calentados a un horno inteligente. Una vez que todos los ingredientes están listos, otros robots los mezclan y empaquetan. Los pedidos terminados se transfieren a las ventanillas designadas, donde los clientes que esperan los recogen al otro lado.

Fiel a su nombre mediterráneo, Mezli sirve «cuencos mediterráneos frescos y saludables» que incluyen opciones como falafel, verduras asadas, cordero o pollo con especias, tzatziki, arroz con cúrcuma, hummus, etc. (es decir, me has convencido con el falafel).

Mezli dice que puede preparar alrededor de 75 comidas en una hora; probablemente no es la escala de su vecindario Chipotle o Roti, pero se está acercando. La empresa fue creada por tres estudiantes de posgrado de la Universidad de Stanford, que empezaron a trabajar en el concepto en enero de 2021 en la aceleradora de empresas Y Combinator. Durante su primer año de investigación y desarrollo, el equipo abrió un restaurante pop-up, construyó un prototipo de robot y consiguió inversores y algunos nuevos empleados.

Sin embargo, centrarse exclusivamente en el aspecto tecnológico no les llevaría muy lejos cuando llegara la hora de comer; al final, el servicio de comida se reduce a una pregunta clave: ¿sabe bien? Así que los fundadores de Mezli contrataron al chef de alta cocina Eric Minnich, veterano de establecimientos con estrellas Michelin, para que les ayudara a perfeccionar sus recetas y su menú.

Para ser justos, Mezli sólo puede llamarse «totalmente automatizado» porque la comida que allí se sirve es preparada por humanos en una cocina comercial y luego trasladada al robo-restaurante; las máquinas no cocinan los alimentos sino que los seleccionan y mezclan.

Sin embargo, está lo suficientemente automatizado como para ofrecer precios ligeramente inferiores a los de competidores comparables. La opción más barata es un bol de zanahoria y coliflor asada con arroz rojo, humus y guarniciones vegetales, que cuesta 6,99 dólares. El precio más alto es de 11,99 dólares, que es lo que se paga por los cuencos que incluyen pollo o cordero.

Durante las primeras semanas de funcionamiento, Mezli contará con empleados que responderán a las preguntas de los clientes y resolverán cualquier problema inesperado que pueda surgir. Pero finalmente el restaurante funcionará sin supervisión, y el único recurso de los clientes tras una comida fallida será ponerse en contacto con la empresa por teléfono o correo electrónico.

Mezli abrió sus puertas el domingo, y el objetivo final de sus fundadores es ampliar su idea y producir en masa los restaurantes de contenedores robóticos; hasta ahora han recaudado unos 3,5 millones de dólares en financiación inicial de los capitalistas de riesgo.

Un escritor de alimentos paraLa Cucharaque probó la comida de Mezli dijo su plato de falafel era «bastante bueno» y destacó el generoso tamaño de la porción para el precio. Alex Kolchinski, director general y cofundador de Mezli, dijo «En general, la gente se ha mostrado entre sorprendida y satisfecha» tras probar la comida.

Sin embargo, no hay garantía de que Mezli tenga más éxito para despegar (y mantenerse) que sus predecesores robo-restaurantes. Por mucho que a la gente le guste la comida asequible, quizá también le guste que esa comida tenga un toque humano (más visible).

Pronto sabremos si realmente se reduce al gusto y al precio, ya que Mezli es probablemente uno de los primeros de una inminente línea de restaurantes que sirven platos hechos por robots.

Crédito de la imagen: Mezli