La construcción es un importante emisor de dióxido de carbono, con ocho por ciento de las emisiones mundiales atribuibles a la industria del cemento y otro ocho por ciento procedente de producción de acero . Ingenieros y empresarios están probando nuevas formas de construir -tanto en metodología como en materiales- para que la construcción sea más respetuosa con el medio ambiente, además de reducir sus costes y ofrecer mejores espacios para que la gente trabaje y viva. Casas impresas en 3D son una tendencia que lleva un par de años en alza. Ahora parece que se está desarrollando una tendencia igualmente innovadora: los edificios de gran altura hechos de madera.

La semana pasada se anunciaron los planes de dos edificios de este tipo: el primero, en Suiza, tendrá 100 metros de altura y estará hecho totalmente de madera . El segundo tendrá casi el doble de altura, 183 metros, en South Perth (Australia), pero tendrá un núcleo de hormigón, lo que lo designa como «madera híbrida».

Representación artística de la planta baja de la torre de madera híbrida C6 prevista en Perth. Crédito de la imagen: Fraser & Partners

Si la idea de un edificio de 60 pisos con estructura de madera no le parece muy diferente a la de unos cuantos palillos muy altos unidos, no está solo. La idea de un rascacielos de madera es un poco extraña, ya que hay un montón de razones para no utilizar el material para este propósito en particular. Algunas de las primeras que se me ocurren son la durabilidad y la inflamabilidad (en comparación con materiales como el hormigón y el acero).

Los dos edificios de gran altura previstos contarán con productos de ingeniería de la madera como la madera laminada encolada (conocida como glulam), en la que las piezas de madera se pegan bajo presión con un adhesivo resistente al agua, y la madera laminada cruzada, en la que las tablas planas se pegan en capas perpendiculares. Pruebas de resistencia al fuego en estructuras de madera maciza por el Laboratorio de Investigación de Incendios de la Agencia Federal de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos (ATF), descubrió que los materiales no sólo cumplían, sino que superaban, los requisitos del código de construcción; aunque la madera se carboniza en su capa más externa durante un incendio, al parecer no se quema .

Hay otras cuestiones que hay que tener en cuenta, como el escaso aislamiento acústico que proporciona la madera (debido a su porosidad) y lo ligera que es; los pisos superiores del Torre Mjostarnet en Noruega tuvo que ser de hormigón para añadir peso al edificio y que no se balanceara demasiado con los vientos fuertes.

La torre de madera híbrida de 600 pies en Perth, llamadaC6 (después del símbolo del carbono en la tabla periódica), se supuestamente será el primer edificio de Australia con emisiones negativas de carbono. Si se aprueba, el edificio utilizará 7.400 metros cúbicos de madera de construcción, que, según los promotores, puede volver a crecer a partir de sólo 580 semillas. El edificio albergará 245 apartamentos, así como jardines y servicios para los residentes.

Representación artística de la torre Rocket&Tigerli en Suiza. Crédito de la imagen: Schmidt Hammer Let

Rocket&Tigerli como se ha bautizado al edificio suizo de madera, consistirá principalmente en apartamentos, aunque también albergará tiendas, un bar y un hotel. Se espera que esté terminado para 2026. «El proyecto marca un hito en la construcción de edificios de madera (…) porque introduce un sistema de construcción innovador que examina la madera como sustituto natural del hormigón», afirma el arquitecto página lee.

This begs the question: how eco-friendly would it actually be for mass timber to become a popular material for tall buildings? Where will the wood used for construction be doing the most good for the medio ambiente -en el suelo como un árbol vivo, o en una viga como parte de un rascacielos? En un artículo de la semana pasadaEl neoyorquino sobre el el edificio de madera más alto del mundo en el mundo (la mencionada torre Mjostarnet), la escritora Rebecca Mead señala que Noruega invirtió mucho en la forestación después de la Segunda Guerra Mundial con la intención de ampliar las industrias basadas en la madera, como la fabricación de papel. Pero tras descubrir petróleo en el Mar del Norte, el país dejó de lado sus ambiciones papeleras para dedicarse a la extracción de la materia prima más valiosa del mundo.

Como resultado, escribió Mead, los extensos bosques de pinos y abetos de Noruega siguieron creciendo, y ahora están «maduros para el uso industrial». Si estos árboles murieran, devolverían a la atmósfera todo el carbono secuestrado, mientras que si se cortan y se colocan en un edificio, ese carbono permanece atrapado. Pero ¿quién puede decir cuánto tiempo vivirían los árboles y cuánto más carbono que extraerían a lo largo de esa vida útil, si se deja en el suelo? Pinos pueden vivir entre 100 y 1.000 años, con algunas variaciones entre las distintas especies.

Aunque es ampliamente conocido que la construcción (y, más concretamente, producción de hormigón ) tiene un alto coste medioambiental, pero esos costes no se han tenido en cuenta en las decisiones sobre los materiales y métodos de construcción durante las últimas décadas. Sin embargo, es casi seguro que esto cambiará en el futuro, tanto si los constructores se comprometen a ser más ecológicos como si la normativa y la opinión pública les obligan a ello. Utilizar más madera en los edificios de gran altura puede acabar siendo una solución viable en lugares con bosques densos y maduros en las cercanías, como en Escandinavia, Canadá y Alemania -pero no tanto en lugares en los que no hay toneladas de árboles de sobra o en los que habría que enviar la madera a través de un océano.

No obstante, es posible que estos dos rascacielos de madera sean sólo los primeros de muchos, y que los horizontes de nuestras ciudades futuras acaben teniendo un aspecto muy diferente al actual.

Crédito de la imagen del banner: Fraser & Partners