Siempre que enseño sobre la memoria en mi clase de desarrollo infantil en la Universidad de Rutgers, empiezo pidiendo a mis alumnos que recuerden sus primeros momentos. Algunos estudiantes hablan de su primer día de preescolar; otros hablan de un momento en el que se hicieron daño o se enfadaron; algunos citan el día en que nació su hermano pequeño.

A pesar de las grandes diferencias en los detalles, estos recuerdos tienen un par de cosas en común: todos son autobiográfico Los recuerdos de experiencias significativas en la vida de una persona no suelen ocurrir antes de los dos o tres años. De hecho, la mayoría de las personas no pueden recordar acontecimientos de los primeros años de su vida, un fenómeno que los investigadores han denominado amnesia infantil . Pero, ¿por qué no podemos recordar las cosas que nos ocurrieron cuando éramos bebés? ¿Acaso la memoria sólo empieza a funcionar a cierta edad?

Esto es lo que los investigadores saben sobre los bebés y la memoria.

Los bebés pueden formar recuerdos

A pesar de que las personas no pueden recordar mucho antes de los 2 ó 3 años, las investigaciones sugieren que los bebés pueden formar recuerdos, sólo que no el tipo de recuerdos que se cuentan sobre uno mismo. En los primeros días de vida, los bebés pueden recordar la cara de su propia madre y distinguirla de la cara de un extraño. Unos meses después, los bebés pueden demostrar que recordar muchas caras conocidas sonriendo más a los que ven más a menudo.

In fact, there are lots of diferentes tipos de recuerdos además de los que son autobiográficos. Hay recuerdos semánticos, o recuerdos de hechos, como los nombres de las diferentes variedades de manzanas, o la capital de su estado natal. También hay recuerdos procedimentales, o recuerdos sobre cómo realizar una acción, como abrir la puerta de casa o conducir un coche.

Investigación de la psicóloga Carolyn Rovee-Collier El laboratorio de los años 80 y 90 demostró que los bebés pueden formar algunos de estos otros tipos de recuerdos desde una edad temprana. Por supuesto, los bebés no pueden decir exactamente lo que recuerdan. Por eso, la clave de la investigación de Rovee-Collier fue idear una tarea que fuera sensible a los rápidos cambios del cuerpo y las capacidades de los bebés para poder evaluar sus recuerdos durante un largo periodo.

En la versión para bebés de 2 a 6 meses, los investigadores colocan a un bebé en una cuna con un móvil colgado por encima. Miden las patadas del bebé para hacerse una idea de su propensión natural a mover las piernas. A continuación, atan una cuerda desde la pierna del bebé hasta el extremo del móvil, de modo que cada vez que el bebé patea, el móvil se mueve. Como se puede imaginar, los bebés aprenden rápidamente que tienen el control: les gusta ver cómo se mueve el móvil y, por lo tanto, dan más patadas que antes de que la cuerda estuviera atada a su pierna, lo que demuestra que han aprendido que las patadas hacen que el móvil se mueva.

La versión para bebés de 6 a 18 meses es similar. Pero en lugar de estar tumbado en una cuna -que este grupo de edad no hará durante mucho tiempo-, el bebé se sienta en el regazo de sus padres con las manos sobre una palanca que acabará haciendo que un tren se mueva por una vía. Al principio, la palanca no funciona, y los experimentadores miden cuánto presiona el bebé de forma natural. A continuación, activan la palanca. Ahora, cada vez que el bebé la presiona, el tren se mueve por la vía. Los bebés vuelven a aprender el juego rápidamente y presionan la palanca mucho más cuando ésta hace que el tren se mueva.

¿Qué tiene esto que ver con la memoria? Lo más inteligente de esta investigación es que, tras entrenar a los bebés en una de estas tareas durante un par de días, Rovee-Collier comprobó posteriormente si la recordaban. Cuando los bebés volvían al laboratorio, los investigadores simplemente les mostraban el móvil o el tren y medían si seguían dando patadas y pulsando la palanca.

Utilizando este método, Rovee-Collier y sus colegas descubrieron que a los seis meses, si los bebés son entrenados durante un minuto, pueden recordar un evento un día después. Cuanto más mayores eran los bebés, más tiempo recordaban. También descubrió que se puede conseguir que los bebés recuerden los acontecimientos durante más tiempo entrenándoles durante más tiempo y dándoles recordatorios, por ejemplo, mostrándoles el móvil moviéndose muy brevemente por sí mismo.

¿Por qué no los recuerdos autobiográficos?

Si los bebés pueden formar recuerdos en sus primeros meses, ¿por qué las personas no recuerdan cosas de esa primera etapa de la vida? Todavía no está claro si las personas experimentan amnesia infantil porque no podemos formar recuerdos autobiográficos, o si simplemente no tenemos forma de recuperarlos. Nadie sabe con seguridad lo que ocurre, pero los científicos tienen algunas conjeturas.

Uno de ellos es que los recuerdos autobiográficos requieren que tengas un cierto sentido del yo. Tienes que ser capaz de pensar en tu comportamiento con respecto a cómo se relaciona con los demás. Los investigadores han evaluado esta capacidad en el pasado utilizando una tarea de reconocimiento de espejos llamada prueba de colorete . Consiste en marcar la nariz del bebé con una mancha de carmín o colorete rojo, o «rouge», como se decía en los años 70, cuando se creó esta tarea.

Then researchers place the infant in front of a mirror. Infants younger than 18 months just smile at the cute baby in the reflection, not showing any evidence that they recognize themselves or the red mark on their face. Between 18 and 24 months, toddlers touch their own nose, even looking embarrassed, suggesting that they connect the red dot in the mirror with their own face—they have some sense of self.

Otra posible explicación de la amnesia infantil es que, como los bebés no tienen lenguaje hasta más tarde en el segundo año de vida No pueden formar narrativas sobre sus propias vidas que puedan recordar más tarde.

Por último, el hipocampo, que es la región del cerebro responsable en gran medida de la memoria, no está completamente desarrollado en el período de la infancia .

Los científicos seguirán investigando cómo puede contribuir cada uno de estos factores a que no pueda recordar mucho, o nada, de su vida antes de los dos años.La conversación

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Crédito de la imagen: Humphrey Muleba / Unsplash