A medida que las organizaciones buscan emplear cada vez más drones para todo, desde entregas a control de plagas a monitorización La seguridad en los cielos se está convirtiendo en un tema que exige más atención. Las regulaciones en torno a los drones y su vuelo varían mucho entre países y regiones, pero para empezar a escalar realmente la tecnología tendrá que haber más estandarización en cuanto a quién puede volar dónde, a qué velocidad, a qué altura, etc.

El Reino Unido está tomando la delantera en la movilidad de los drones, con el anuncio esta semana de los planes para construir una «superautopista para drones» de 165 millas (265 kilómetros). El proyecto Skyway está dirigido por Altitud del Ángel , una empresa británica del sector aeroespacial y de gestión del tráfico unificado, y cuenta con la participación de un consorcio de otras partes interesadas, entre ellas British Telecommunications Group.

¿Cómo se construye una autopista en el aire? Imagina un corredor de espacio aéreo entre varias ciudades, con drones que van y vienen por los segmentos de cielo designados. El factor diferenciador aquí es que, en lugar de que cada dron utilice sus propios sensores a bordo para navegar por la ruta, todos ellos se conectan a una red de sensores en tierra. Esta red reúne datos de múltiples fuentes para crear un mapa en movimiento en tiempo real y de alta resolución del espacio aéreo y guía a los drones hacia sus destinos.

Al prescindir de sus sensores a bordo, los drones que utilicen la supercarretera liberarían espacio y capacidad de peso para aumentar su carga útil y, con suerte, su eficiencia.

El proyecto Skyway también podría contribuir a democratizar el uso de los drones y el acceso al espacio aéreo, ya que la empresa comunicado de prensa dice: «Este sistema garantizará que cualquier empresa pueda volar con seguridad y construir una solución de drones escalable en beneficio de la sociedad, las empresas y la industria, en condiciones equitativas y accesibles para todos». Sin embargo, aún no se ha revelado cuánto costará a las empresas utilizar la autopista.

Oxford será el nodo central de la supercarretera, que conectará el espacio aéreo sobre Coventry y Rugby al norte, Cambridge al este y Milton Keynes al sur. Con el tiempo, la red podría ampliarse a otras ciudades, como Southampton y Bentwaters.

Varios tipos de organizaciones buscan entrar en la acción aérea. El Royal Mail pretende desplegar un flota de 500 drones para entregar el correo en zonas remotas, empezando por pequeñas islas como las Shetlands o las Orcadas. El Servicio Nacional de Salud británico está probando entrega de medicamentos con drones Una de estas rutas ahorraría a los pacientes un viaje de tres o cuatro horas en ferry hasta el continente y de vuelta para recoger sus medicamentos.

Departamentos de policía ya están utilizando drones para recoger datos de seguridad (sí, es espeluznantemente futurista e inquietante). Y, por supuesto, existe la entrega con drones de todo tipo de productos, tanto entre empresas como directamente a los consumidores. Altitude Angel incluso enumera los vehículos aéreos no tripulados de pasajeros -también conocidos como taxis voladores- como otro tipo de vehículo que podría llegar a utilizar la superautopista de los drones.

Los drones que utilicen la supercarretera variarán mucho en tamaño y peso, por lo que es aún más importante coordinar cuidadosamente su uso del espacio aéreo y evitar colisiones. La página web drones de correo miden 10 metros (32,8 pies) de punta de ala a punta de ala y pueden transportar hasta 100kg/220lbs (quiero decir, ¿alguien recibe tanto correo hoy en día?).

Los drones de entrega de medicamentos pesa 85 kg, tienen una envergadura de 5 metros y pueden transportar cargas útiles de hasta 20 kg. En el extremo más pequeño del espectro estarían los drones de recogida de datos de la policía y los de reparto básico.

El proyecto Skyway podría considerarse parte de un esfuerzo creciente de varios países por disminuir el tráfico de vehículos en las carreteras, tanto por las emisiones como por la congestión. Dado que los requisitos de seguridad y comodidad para el transporte de mercancías son menores que para el transporte de personas, parece lógico encontrar nuevas formas de mover mercancías en el aire o bajo tierra.

«Esta capacidad de los drones existe desde hace bastante tiempo, pero está en su infancia en términos de formar parte realmente de nuestra sociedad y ser una aplicación utilizable», el director de drones de British Telecommunications, Dave Pankhurst, dijo el BBC. «Así que para nosotros se trata de dar un paso importante hacia ese punto. Va a abrir muchas oportunidades».

Altitude Angel pretende que la supercarretera esté en funcionamiento en junio de 2024, y planea que su tecnología esté ampliamente disponible para que otras ciudades y países puedan crear sus propias supercarreteras de drones.

Crédito de la imagen: Apian