Hace menos de tres años, Kruz, de ocho años, y su hermana pequeña, Paizlee, yacían en una mesa de operaciones listos para recibir nuevos riñones. Los dos habían pasado por tratamientos médicos que amedrentarían a cualquier adulto. Después de una vida de problemas inmunológicos y riñones que fallaban lentamente, para preparar la cirugía, su médula ósea fue completamente destruida con un medicamento de radiación en el hospital y posteriormente trasplantada con las células madre de un donante de sus padres.

Ya es un procedimiento inquietante. Pero aún más inquietante era el hecho de que los niños eran pioneros en un atrevido método de trasplante que, si tenía éxito, eliminaría su necesidad de tomar medicamentos inmunosupresores para el resto de sus vidas.

Tres años más tarde, los dos niños prosperan. Sus cuerpos adoptaron fácilmente la médula ósea y el riñón del donante como propios. Sus problemas inmunológicos desaparecieron. Los dos riñones trasplantados están en plena forma, sin signos de rechazo. Y lo que es más impresionante: no han tomado ningún medicamento inmunosupresor desde 30 días después de la operación.

«Se han curado y recuperado, y están haciendo cosas que nunca pensamos que fueran posibles». dijo su madre, Jessica Davenport. «Son milagros andantes».

Kruz y Paizlee forman parte de un pequeño ensayo en Stanford Medicine que está ampliando los límites del trasplante de órganos. El procedimiento clásico ya salva vidas. Pero viene acompañado de una serie de desagradables ataduras. Una de las más importantes es la necesidad de utilizar fármacos inmunosupresores, que amortiguan el sistema inmunitario para evitar que ataque al nuevo órgano como un invasor. Estos medicamentos son armas de doble filo, ya que elevan el riesgo de infecciones y cánceres. Por término medio, un riñón trasplantado de un donante vivo dura sólo 19 años. Para los niños, esto significa múltiples procedimientos a lo largo de su vida, lo que aumenta el riesgo de rechazo.

Un nuevo estudiar publicado en elRevista de Medicina de Nueva Inglaterra detalla una forma mejor. Se llama trasplante dual de órganos inmunes/sólidos (DISOT), y traslada tanto las células madre del donante como el órgano al receptor. El DISOT ya se había probado en pequeños ensayos con resultados poco consistentes. En este caso, el DISOT actualizado demostró ser una «experiencia extraordinaria». dijo El Dr. Thomas Spitzer del Hospital General de Massachusetts y el Dr. David Sachs de la Universidad de Columbia, que no participaron en el estudio.

Por ahora, la tecnología sólo se ha probado en estos niños. Pero es una estrategia que también podría considerarse para pacientes con otras afecciones en las que se necesita una toma de control inmunitaria total en el huésped para ayudar a que un órgano trasplantado prospere.

Terror al trasplante

Nuestro cuerpo no puede enchufar los órganos como si fueran piezas de repuesto de un ordenador. La primera regla del trasplante de órganos es que los órganos del donante deben ser «compatibles» con el huésped para evitar el rechazo. Es decir, las moléculas proteicas que ayudan al organismo a distinguir entre uno y otro deben ser similares, un rasgo común (pero no garantizado) entre los miembros de una misma familia.

La clave para conseguir que un órgano «se adapte» es reducir los ataques inmunitarios destructivos, el santo grial de los trasplantes. Una idea es diseñar genéticamente el órgano trasplantado para que se «adapte» inmunológicamente mejor al receptor. Otra idea es mirar más allá del propio órgano, hacia el origen del rechazo: las células madre hemopoyéticas, anidadas en el interior de la médula ósea, que producen sangre y células inmunitarias.

La teoría de DISOT es simple pero inteligente: cambiar el sistema inmunológico del receptor por el del donante, y luego trasplante the organ. The recipient’s bone marrow is destroyed, but quickly repopulates with the donor’s stem cells. Once the new immune system takes over, the organ goes in.

Por desgracia, los primeros ensayos con DISOT salieron terriblemente mal. Se produjeron varias muertes cuando el sistema inmunitario trasplantado atacó ferozmente a otras partes del cuerpo en una afección potencialmente mortal denominada enfermedad de injerto contra huésped (EICH).

Una solución para el móvil

Dados los riesgos, el equipo eligió cuidadosamente a los participantes. Los tres niños inscritos tienen un síndrome genético intratable llamado displasia inmuno-ósea de Schimke (SIOD). Este síndrome daña gravemente varios órganos, incluidos los riñones. No tiene cura. la esperanza de vida media es sólo un poco más de nueve años.

En un intento de salvar la vida de sus hijos, las familias decidieron unirse al nuevo estudio.

Analizando ensayos anteriores, el equipo se dio cuenta de que dos tipos principales de células inmunitarias podrían ser las culpables de los fracasos anteriores. Uno son las células T alfa-beta, que normalmente montar ataques contra las bacterias invasoras, bombeando sustancias químicas que literalmente las hacen pedazos. Otra es Células B CD19, un tipo de célula inmune que normalmente ayuda a montar una respuesta inmune – no es algo bueno dentro de un cuerpo nuevo.

El equipo eliminó estos dos tipos de células tras extraer la médula ósea de los padres. El proceso es relativamente «suave», dijo el equipo. El proceso reduce la amenaza de la EICH, lo que hace posible que los padres donen a sus hijos, aunque sólo sean medio compatibles.

Camino de las rocas

It wasn’t all smooth sailing. Kruz received stem cells from Jessica, his mother. He developed a mild viral infection and an immune skin condition from the transplant, which went away after treatment. Five months later, he was implanted with a kidney from Jessica, followed by 30 days of immune-suppressing drugs. Now, nearly three years after the transplant, Kruz is completely off immunosuppressants. At his last checkup, his immune system was completely replaced by his mother’s, with a fully healthy and functional kidney.

La hermana de Kruz, Paizlee, tuvo un viaje similar. Recibió las células madre de su padre y riñón . Al día 150 después del trasplante de células madre, su sistema inmunitario había sido sustituido por las células de su padre y, 22 meses después, no muestra signos de rechazo al riñón de éste, incluso cuando no toma medicamentos inmunosupresores. El tercer niño del ensayo también fue un éxito. Como a todos los niños se les repobló el sistema inmunitario, el DISOT también trató sus inmunodeficiencias iniciales de por vida.

«Hacen de todo: van a la escuela, se van de vacaciones, hacen deporte… tienen una vida completamente normal». dijo autora del estudio, la Dra. Alice Bertaina.

Todavía hay bastantes incógnitas, como la duración del tratamiento. También es posible que los niños sean más aptos para el tratamiento que otras poblaciones, ya que originalmente padecían inmunodeficiencias. Todavía es discutible si un régimen similar beneficiaría a personas sin problemas inmunitarios.

«Los detalles de esta estrategia pueden no ser aplicables a todos los enfoques de inducción de la tolerancia», dijeron Spitzer y Sachs.

El equipo es consciente de ello. Ahora planean ampliar la idea a otra población vulnerable: los niños que han recibido un primer trasplante de riñón, pero el órgano fue rechazado por su organismo. Se trata de casos comunes pero difíciles, ya que sus sistemas inmunitarios han sido «preparados» para atacar los órganos de sustitución. Más adelante, el equipo también está explorando formas de ampliar su enfoque a otros órganos o a los donados por cadáveres.

Será un largo camino, que requerirá al menos de tres a cinco años de investigación, dijeron los autores. «Es un reto, pero no es imposible».

Por ahora, Kruz, Paizlee y sus padres están agradecidos por el trabajo. «Es realmente genial que estén allanando el camino para que otras familias experimenten lo mismo que hemos podido experimentar nosotros», dijo Jessica.

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