Hace poco menos de 402 años, en agosto de 1620, el Mayflower zarpó de Southampton, Inglaterra, con destino a América. El barco de madera de 100 pies de largo y triple mástil con velas de lona tardó más de dos meses en cruzar el Atlántico. Llevaba 102 pasajeros, tenía una velocidad máxima de tres nudos por hora (es decir, unos 6 kilómetros o 3,7 millas por hora) y necesitaba una tripulación de 30 personas para funcionar.

A principios de este mes, otro Mayflower cruzó el Atlántico, pero no podía ser más diferente de su homónimo en casi todos los sentidos. La única similitud era que, bueno, también era un barco.

¿Las diferencias? El nuevo Mayflower -llamado lógicamente Mayflower 400- es un trimarán de 50 pies de eslora (es decir, una embarcación que tiene un casco principal con otro más pequeño adosado a cada lado), puede alcanzar los 10 nudos o los 18,5 kilómetros por hora, está propulsado por motores eléctricos que funcionan con energía solar (con diésel como respaldo si es necesario), y requiere una tripulación de… cero.

Esto se debe a que el barco era navegado por una IA a bordo. Al igual que un coche autodirigido, el barco está equipado con múltiples cámaras (6) y sensores (45) que proporcionan a la IA información sobre su entorno y le ayudan a tomar decisiones de navegación acertadas, como cambiar de ruta en lugares con mal tiempo. También hay un radar y un GPS a bordo, así como detectores de altitud y profundidad del agua.

El barco y su viaje fueron una colaboración entre IBM y una organización de investigación marina sin ánimo de lucro llamada ProMare . Los ingenieros entrenaron al «capitán de IA» del Mayflower 400 con petabytes de datos; según un Visión general de IBM sobre la nave, sus decisiones se basan en reglas if/then y modelos de aprendizaje automático para el reconocimiento de patrones, pero also go beyond these standards . El algoritmo «aprende de los resultados de sus decisiones, hace predicciones sobre el futuro, gestiona los riesgos y perfecciona sus conocimientos a través de la experiencia». También es capaz de integrat e lejos más entradas en tiempo real que un humano es capaz de hacerlo.

El entrenamiento incluía enseñar al algoritmo a identificar objetos en su trayectoria, como buques de carga, barcos de pesca o contenedores de transporte flotando en el agua.

Sin embargo, a pesar de todo el entrenamiento y la preparación, los 400 de Mayflower acabaron quedándose un poco lejos de su objetivo.

Zarpó de Plymouth (Inglaterra) el 29 de abril y estaba previsto que tardara tres semanas en llegar a Washington, pero un problema mecánico acabó haciéndolo descarrilar hasta el puerto canadiense de Halifax. No se especificaron los detalles, pero puede haber sido algo similar a lo que ocurrió durante el primer intento de viaje del barco en 2021 Cuando un componente metálico del generador de reserva se fracturó, la energía solar no fue suficiente para que la nave completara su viaje.

Sin embargo, los ingenieros del Mayflower 400 seguirán adelante y probablemente ya estén planeando otro viaje para este barco autónomo de alta tecnología. A pesar de los contratiempos, es sorprendente contemplar lo mucho que ha avanzado la tecnología desde que el Mayflower original cruzó el Atlántico. Es lógico preguntarse cómo será un viaje similar dentro de 400 años; desde la propulsión por hidrógeno naves aéreas a los submarinos civiles hasta las naves solares más rápidas y elegantes impulsadas por la IA, parece que todo es posible.

Crédito de la imagen: Oliver Dickinson para IBM/ProMare