Cuando la Dra. Jessica Little vio a este hombre de 56 años, el Sr. M, supo inmediatamente que estaba en mal estado.

Unas llamativas y dolorosas ronchas rojas salpicaban todo su brazo. Conocía la causa de sus erupciones: una infección por Mycobacterium chelonae, una bacteria que corroe la piel y los tejidos blandos. Sin embargo, a pesar de los múltiples tratamientos con antibióticos durante seis meses, su brazo seguía desintegrándose.

Y lo que es peor, los tratamientos antibacterianos hicieron mella en su cuerpo. Sus riñones estaban dañados. Las articulaciones de las manos, las muñecas, las rodillas y los tobillos palpitaban de artritis. Sin embargo, las ronchas seguían extendiéndose.

«Cuando vimos al Sr. M, ya había pasado por mucho,» escribió Poco. «Mientras nuestro paciente luchaba contra las toxicidades de los fármacos y la infección refractaria, empezamos a discutir una última opción».

El terapia altamente experimental es un virus sin importancia llamado Muddy. Originalmente extraído del fondo de una berenjena en descomposición, el Muddy funcionó extraordinariamente bien. En sólo ocho meses, con la ayuda de la cirugía y de cuidadosos antibióticos, las erupciones cutáneas del Sr. M desaparecieron. Las biopsias de su piel no mostraron ningún signo de micobacterias por primera vez desde la infección inicial.

Muddy es un bacteriófago «devorador de bacterias», un virus gigante que es un asesino nato incluso de las bacterias más resistentes. Estos virus son omnipresentes en la naturaleza. Están esparcidos por el suelo, flotando en nuestras aguas residuales, e incluso pueden estar colgados en la suela de tu zapato. A pesar de su origen humilde, los bacteriófagos pueden ser los salvadores de una de las crisis sanitarias más peligrosas de nuestro tiempo: la resistencia a los antibióticos.

Bacterias contra fagos

Es fácil dar por sentado que los antibióticos son necesarios. Desde el tratamiento de infecciones aleatorias hasta la seguridad alimentaria, son omnipresentes en nuestras vidas. Los antibióticos actúan de diferentes maneras: pueden dirigirse a una fase del crecimiento de una bacteria, cortando los microbios de raíz, o rompiendo sus barreras exteriores protectoras.

¿El problema? La evolución. Las bacterias están muy bien adaptadas para hacer frente a un desafío mediante rápidas mutaciones genéticas. Cuando se enfrentan al mismo antibiótico varias veces, quedan las más «fuertes», ya que se han adaptado a los efectos del fármaco. Y lo que es más cruel, estas bacterias superpotentes tienden a cebarse con los débiles, como las personas con sistemas inmunitarios languidecientes.

Es una crisis mundial que crece silenciosamente. Según una estimación En menos de 30 años, las superbacterias matarán a 10 millones de personas al año. Sin nuevos medicamentos para combatir estos patógenos mortales, estamos sentados.

“We are currently facing a post-antibiotic era, in which common infections or minor injuries can become fatal,” advirtió La Dra. Joana Azerdo, experta en terapia de fagos de la Universidad de Minho (Portugal), que no participó en el estudio.

Enter good ole bacteriophages. Picture a 3D hexagonal-shaped head, a long neck, and tiny spidery arms. First independently discovered by British pathologist Frederick Twort and French-Canadian microbiologist Félix d’Hérelle, bacteriophages immediately caught the medical field’s imagination as a potential ally in our ongoing war against bacteria. Evolved with bacteria, the virus seems like the perfect candidate in our fight against antibiotic resistance.

No tan rápido. Como los virus, los fagos pueden desencadenar nuestra sistema inmunológico . Tampoco son una bala de plata; cada fago debe adaptarse a la bacteria específica. Los resultados de los pocos ensayos de terapia con fagos han sido inconsistentes, dependiendo del tipo de infección y del estado de salud del paciente. Mientras que generalmente seguro Los efectos secundarios inesperados, especialmente en el caso de un paciente con un sistema inmunitario ya debilitado, podrían hacer fracasar el tratamiento.

La terapia de fagos en acción

Mientras los médicos del Sr. M debatían si proceder con la terapia fágica, su condición se deterioró aún más, con abscesos que se extendieron a otras partes de su cuerpo.

El equipo se puso manos a la obra con el tratamiento experimental. El primer paso consistió en aislar las bacterias de las ronchas, como objetivo contra el que examinar los bacteriófagos. A continuación, se pusieron en contacto con un laboratorio especializado, dirigido por el autor del estudio, el Dr. Graham Hatfull, de la Universidad de Pittsburgh, experto en genética de micobacterias y terapia con fagos. Anteriormente, Hatfull fue noticia por tratar a un adolescente con micobacterias graves utilizando fagos.

Un genetista molecular, Hatfull había acumulado una asombrosa biblioteca de fagos aislados en miles de lugares de todo el mundo. Para reducir los posibles candidatos, el equipo se centró en unos 20 fagos que son eficaces contra una bacteria similar. En menos de un mes, encontraron un candidato: un bacteriófago llamado Muddy. Aislado del fondo de una berenjena en Sudáfrica, el fago era muy eficaz a la hora de penetrar en la cepa bacteriana encontrada en la muestra del Sr. M y matarla.

Este espectáculo de fagos es bastante raro, explicó Little. La terapia con fagos se suele utilizar como un cóctel de diferentes tipos para aumentar su potencia. Depender de una sola cepa es un asunto delicado; si no da en el blanco, la terapia fracasa.

«A pesar de los riesgos de fracaso, seguía decidido a buscar cualquier tratamiento posible que pudiera mejorar su calidad de vida», dijo.

En junio de 2021, un año y medio después de que el Sr. M comenzara su montaña rusa médica, los médicos le inyectaron Muddy directamente en las venas. En general, el tratamiento fue un viaje tranquilo. Con dos inyecciones diarias, el hombre sólo experimentó algo de rubor, escalofríos y náuseas, que desaparecieron rápidamente. Las frecuentes pruebas de laboratorio sobre el metabolismo, la función hepática y el recuento de células sanguíneas resultaron normales. En unas dos semanas, sus ronchas y erupciones cutáneas «mejoraron significativamente», con una «mejora constante durante los meses siguientes», escribieron los autores.

¿Puede la terapia de fagos volverse viral?

No todo es arco iris y rosas. En sólo tres días, el sistema inmunitario del Sr. M. empezó a generar anticuerpos contra Muddy. En la semana 16, la respuesta de anticuerpos se disparó, lo que sugiere que su cuerpo puede estar atacando la terapia de fagos.

Todavía no sabemos por qué ocurre esto. «Aunque cada vez hay más pruebas que sugieren un posible beneficio clínico de la terapia con fagos, aún quedan muchos interrogantes», escribió Little. Por ejemplo, es posible que las bacterias se adapten a los fagos, disminuyendo su poder de eliminación de bacterias. Los efectos a largo plazo de la terapia con fagos sobre el sistema inmunitario también son un misterio, sobre todo para las personas que ya tienen una respuesta inmunitaria debilitada. Y aunque múltiples ensayos de fagoterapia están en marcha, hasta ahora la mayoría de los informes han sido casos individuales, como el del Sr. M.

«Se necesitan ensayos clínicos para comprender mejor los beneficios de la terapia con fagos a mayor escala y en un entorno más controlado». dijo Poco.

A pesar de las incógnitas, el Sr. M optó por continuar con su terapia, con el objetivo de eliminarla gradualmente para dar cabida a los medicamentos para sus otros problemas de salud. En cuanto a Little, insta a la comunidad a seguir explorando los fagos como opción terapéutica.

Nuestro mundo está plagado de fagos en la tierra, el agua y el aire, y programas de crowdsourcing como SEA-PHAGES (Science Education Alliance-Phage Hunters Advancing Genomics and Evolutionary Science) are helping catalog the often-overlooked viruses. Each find may be a cure for an antibiotic-resistant bacteria.

«Hay un número increíble de fagos diferentes que pueden tratar bacterias únicas -es la medicina de precisión y es complicada-, pero creo que el desarrollo de estrategias no antibióticas y centradas en los patógenos para complementar las herramientas que ya tenemos es muy importante en este momento». dijo Poco. Pero para que la terapia llegue a manos de los pacientes, es necesario comprender la «seguridad, los factores que impulsan el desarrollo de la resistencia bacteriana» y cómo la respuesta inmunitaria del organismo interactúa con los fagos.

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