La ingeniería genética ha dado a los científicos el poder de manipular propiedades fundamentales de los seres vivos, desde los humanos hasta los animales y las plantas. En el caso de las plantas, los retoques genéticos han aportado todo tipo de avances, sobre todo un mayor rendimiento de las cosechas. La tecnología no se ha utilizado mucho en los árboles, pero eso puede estar a punto de cambiar; mientras suena la alarma del cambio climático, los científicos e ingenieros buscan cualquier forma posible de extraer más carbono de la atmósfera, y un grupo de investigadores se pregunta si sería posible utilizar la herramienta original de captura de carbono de la naturaleza para ayudarnos. Pero para que nos ayuden de verdad, no pueden ser árboles normales, sino que tienen que ser construidos con características y habilidades específicas.

Una startup llamadaLiving Carbon está asumiendo el reto. La empresa, que dice que su misión es «reequilibrar el ciclo del carbono del planeta utilizando el poder de las plantas», está utilizando la ingeniería genética para crear árboles que crecen más rápidamente y capturan más carbono que sus predecesores naturales. También han añadido un rasgo que permite a las raíces y al tronco absorber más metales, lo que hace que la madera sea más duradera y ayude a retener el carbono durante más tiempo. Esto significa que los árboles pueden crecer en suelos poco ideales donde hay una alta concentración de metales pesados (causados por operaciones de minería o fabricación); la empresa dice está trabajando activamente con propietarios privados para plantar árboles en terrenos poco rentables, como los de las minas abandonadas.

En un papel publicado en febrero en el servidor de preimpresiónbioRxivLa empresa informó de que sus álamos mejorados genéticamente crecían más de 1,5 veces (53%) más rápido, tenían una mayor tasa de fotosíntesis y absorbían más carbono que los árboles no modificados. El crecimiento se midió pesando los árboles y analizando la cantidad de biomasa sobre el suelo que habían acumulado durante un periodo de 21 semanas (aunque en una fase de crecimiento tan temprana, hay que señalar que no son realmenteárboles todavía, más bien como plántulas o arbolitos).

Izquierda: plántula de álamo híbrido con el rasgo de mejora de la fotosíntesis. Derecha: plántula de álamo híbrido de control. Crédito de la imagen: Carbono vivo

Es importante tener en cuenta que los árboles jóvenes se cultivaron en un invernadero en condiciones muy controladas, y los resultados podrían variar mucho cuando las mismas semillas se planten al aire libre en la naturaleza. Sin embargo, Living Carbon está en ello: ha plantado más de 600 árboles mejorados en el marco de una asociación con la Universidad Estatal de Oregón, y tiene contratos en marcha para plantar más árboles en terrenos privados del sureste y los Apalaches.

Cualquier proyecto que intente alterar el plan maestro de la madre naturaleza plantea cuestiones éticas. ¿Podría haber efectos negativos en el ecosistema más amplio de los que los científicos no son conscientes? ¿Podrían los árboles cumplir su función de captación de carbono durante un periodo de tiempo determinado y luego morir inesperadamente, liberando todo ese carbono de nuevo a la atmósfera?

Cualquiera de estos escenarios, además de otros muchos, son posibles. Pero lo que ocurre con la alteración del plan maestro de la Madre Naturaleza es que la humanidad ya lo hizo a lo grande cuando empezó a quemar combustibles fósiles. Probablemente no formaba parte del plan que los glaciares y las capas de hielo se derritieran, que el nivel del mar subiera, que todo el planeta se calentara y que desastres como las inundaciones y los incendios se convirtieran en algo habitual. Pero todo esto está ocurriendo; así que se podría argumentar que tenemos un imperativo moral de utilizar cualquier tecnología que podamos para tratar de limpiar el desastre que hemos hecho.

La idea de diseñar árboles -una de las obras de arte más magníficas, bellas y funcionales de la naturaleza- para que hagan lo que nosotros queremos parece dudosa, pero también lo era Los esfuerzos de Norman Borlaug para cultivar un trigo más resistente y de mayor rendimiento durante la Revolución Verde, y mira cómo resultó ( muy bien En resumen, se dice que Borlaug «ha salvado más vidas que cualquier otra persona que haya vivido»).

Dado que tenemos los conocimientos y la tecnología para cultivar mejores árboles (mejores para nuestros fines, es decir, una distinción importante), es una opción que debería explorarse. En lugar de «jugar» con la madre naturaleza, podemos pensar en echarle una mano muy necesaria. Y, por supuesto, los árboles chupadores de carbono serán sólo una herramienta de la amplia caja de herramientas que necesitaremos para reparar realmente el daño causado.

Crédito de la imagen: Olena Sergienko en Unsplash