A medida que se lanzan más proyectos de energía eólica marina y las turbinas que utilizan se hacen más grandes, hay preguntas en torno a la viabilidad económica de la energía eólica marina . No es de extrañar que el transporte de enormes equipos con múltiples piezas móviles hasta secciones profundas y ventosas del océano, su instalación y la construcción de líneas para transmitir la electricidad que generan a tierra firme sea caro. Muy caro. En nuestra economía capitalista, impulsada por los beneficios, las empresas no van a invertir dinero en tecnologías que no ofrecen beneficios.

Una empresa energética sueca llamada SeaTwirl está dando la vuelta al modelo de la energía eólica marina -no literalmente, pero casi- y apostando por poder suministrar energía renovable barata y obtener beneficios por el camino. SeaTwirl es una de las empresas que están desarrollando turbinas eólicas de eje vertical y uno de los pocos que los desarrolla para su uso en alta mar.

Un rápido repaso a lo que significa eje vertical: las turbinas que estamos acostumbrados a ver (es decir, en tierra, a distancia, a menudo desde una carretera interestatal o un camino rural), tienen ejes horizontales; como los molinos de viento, sus aspas giran entre paralelas y perpendiculares al suelo, ancladas por una columna de soporte que es más alta que el diámetro cubierto por las aspas giratorias.

Más grande significa mejor cuando se trata de eficiencia, por lo que estas turbinas se han hecho enormes tanto en tierra como en el mar. Pero hay algunas limitaciones técnicas y de diseño para su tamaño. Sus generadores tienen que estar situados en su eje principal, cerca de la parte superior de la torre de soporte. Esto añade mucho peso en la parte superior de la torre, lo que requiere aún más peso en la parte inferior (y una fuerza significativa a lo largo de toda la altura de la torre) para evitar que el conjunto se vuelque o se doble por la mitad.

Diseño de la turbina de eje vertical de SeaTwirl. Crédito de la imagen: SeaTwirl

El generador de una turbina de eje vertical, en cambio, puede colocarse en cualquier punto de dicho eje vertical; en un contexto de alta mar, esto significa que puede estar en la línea de flotación o por debajo, añadiendo peso donde se necesita.

Las turbinas de eje vertical también pueden aprovechar el viento procedente de cualquier dirección. Como su rotación no ocupa tanto espacio como la de las turbinas de eje horizontal ni crea un efecto de bloqueo en las turbinas situadas a sotavento, pueden colocarse más cerca unas de otras, generando más electricidad en un espacio determinado.

SeaTwirl se fundó en 2012, y durante los últimos siete años ha estado probando una versión de prueba de su turbina de eje vertical frente a la costa de Lysekil, una ciudad costera del oeste de Suecia. Llamada S1 La turbina tiene una capacidad de generación de 30 kilovatios, y su parte sobre el agua tiene 13 metros de altura, con otros 18 metros sumergidos. Ha alimentado una red terrestre durante todo su periodo de prueba, soportando vientos y olas de nivel huracanado.

Con este éxito en su haber, SeaTwirl quiere ahora ser más grande, mucho más grande. Está preparando la construcción de una turbina llamada S2x que podrá generar un megavatio de electricidad y servirá de piloto para el primer producto comercial de la empresa.

La turbina se elevará 55 metros fuera del agua y su poste central lastrado llegará a 80 metros por debajo de la superficie. Eso supone una altura total de 442 pies. En perspectiva, el Estatua de la Libertad tiene 305 pies de altura, incluyendo la base y los cimientos. La turbina de eje vertical sigue siendo pequeña por su contrapartes del eje horizontal Sin embargo, la Haliade-X de GE tiene 853 pies de altura, y el grupo chino MingYang Smart Energy está construyendo una turbina que es incluso unos cuantos pies más alta.

La S2x se instalará en aguas de al menos 90 metros de profundidad y está diseñada para soportar vientos huracanados de categoría dos. SeaTwirl calcula que la turbina tendrá una vida útil de 25 a 30 años, y la primera se situará frente a la costa de Bokn (Noruega). Se espera que entre en servicio en 2023 para un periodo de prueba de unos cinco años, y la empresa afirma que generará energía a un coste competitivo con otras turbinas marinas.

Si la S2x tiene el mismo éxito que la S1, SeaTwirl intentará ampliarla aún más, posiblemente hasta alcanzar turbinas de entre seis y diez megavatios en 2025.

Crédito de la imagen: SeaTwirl