Hace poco menos de un año, el mayor captura directa de aire (DAC) obtuvo en funcionamiento in Iceland. Christened Orca after the Icelandic word for energy, the plant was built by Swiss company Climeworks en colaboración con la empresa islandesa de almacenamiento de carbono Carbfix . Orca puede capturar unas 4.000 toneladas de carbono al año (a escala, eso equivale a las emisiones anuales de 790 coches).

Ahora Climeworks está construyendo otra instalación que hace que Orca parezca diminuta en comparación. La empresa ha puesto la primera piedra de su planta de Mammoth esta semana. Con una capacidad de captura de CO₂ de 36.000 toneladas al año, Mammoth será casi 10 veces mayor que Orca.

Mientras que Orca tiene 8 contenedores colectores, cada uno del tamaño y la forma de un contenedor de transporte estándar, Mammoth tendrá 80. Los contenedores son bloques de ventiladores y filtros que aspiran el aire y extraen su CO2, que Carbfix mezcla con agua e inyecta bajo tierra, donde una reacción química lo convierte en roca.

La gran cantidad de energía necesaria para este proceso provendrá de Central eléctrica de Hellisheiði en el suroeste de Islandia. Situada en una meseta de lava, la instalación es la tercera mayor planta geotérmica del mundo, con una producción de 303 megavatios de electricidad y 400 megavatios de energía térmica.

El consumo de energía del DAC, sobre todo si se tiene en cuenta la cantidad (relativamente minúscula) de CO2 que captura, es su mayor inconveniente. La energía procedente de fuentes renovables ayuda, pero no es ilimitada ni gratuita.

Tanto Orca como Mammoth emplean la tecnología DAC sólida, que utiliza filtros sorbentes que se unen químicamente al CO2 (a diferencia de los sistemas líquidos, que hacen pasar el aire por soluciones químicas para eliminar el CO2). Los filtros deben calentarse y colocarse al vacío para liberar y capturar el CO2 concentrado, que luego debe comprimirse a una presión extremadamente alta.

Según la Agencia Internacional de la Energía En la actualidad, hay 19 plantas DAC en funcionamiento en todo el mundo. Capturan más de 0,01 megatones (10.000 toneladas) de dióxido de carbono al año. Junto con Mammoth, otra planta que, según se informa, capturará un millón de toneladas métricas por año de CO2 está previsto que se empiece a construir en Texas para este mes de diciembre.

Climeworks fue lanzado por Jan Wurzbacher y Christoph Gebald en 2009 desde la ETH Zürich, la principal universidad técnica de Suiza. Desde entonces, Wurzbacher le dijo a CNBC, La tecnología DAC ha mejorado a pasos agigantados. «Empezamos con miligramos de dióxido de carbono capturado del aire», dijo. «Luego pasamos de miligramos a gramos, de gramos a kilogramos y de toneladas a 1.000 toneladas». Ese tipo de nivelación en el transcurso de 13 años no es poca cosa.

To meet its future goals, though, the company will have its work cut out for it; they’re aiming to remove millions of tons of CO2 per year by 2030 and a billion per year by 2050.

Mientras tanto, las emisiones mundiales superaron los 36.000 millones de toneladas el año pasado. 36.000 toneladas (la cantidad de CO2 que capturará la instalación de Mammoth) es una fracción insignificante de ese total. ¿Merece la pena el uso de energía, los costes de construcción y mantenimiento y, francamente, el esfuerzo? ¿O acaso la electricidad generada por la geotermia podría utilizarse mejor para alimentar coches eléctricos?

Habrá que hacer todo tipo de concesiones y tomar decisiones difíciles mientras seguimos luchando contra la crisis climática. Aunque la automatización y el aumento de la eficiencia energética reduzcan el coste de la captura directa de aire, no está claro que sea una solución viable. Gebald, director general de Climeworks, es optimista: «Nadie ha construido nunca lo que nosotros estamos construyendo en DAC, y somos a la vez humildes y realistas

que la forma más segura de tener éxito es hacer funcionar la tecnología en el mundo real lo más rápido posible», dijo dijo . Se espera que la construcción de la planta de Mammoth esté terminada en 18 o 24 meses.

Crédito de la imagen: Climeworks