Hace dos años, la empresa de prótesis Mañana ilimitado lanzó TrueLimb, su brazo biónico de nueva generación. TrueLimb ha sido objeto de seis años de investigación y desarrollo, y la tecnología ha proporcionado a cientos de personas en EE.UU. una forma asequible y no invasiva de sustituir las extremidades perdidas. Ahora, una nueva iniciativa está llevando TrueLimb a una parte del mundo donde muchas personas lo necesitan: Ucrania.

Todos hemos visto las imágenes y leído los titulares sobre los bombardeos y las víctimas. Lo que no aparece tanto en las noticias son las lesiones que alteran la vida de las personas, muchas de ellas niños. Conseguir prótesis personalizadas y de alta calidad para las personas en zonas de guerra habría sido imposible hace sólo cinco o diez años, pero las tecnologías digitales como la impresión 3D, el escaneo y el modelado significan que el coste de las prótesis está disminuyendoy pueden llegar a casi cualquier parte del mundo.

Historia del origen

Unlimited Tomorrow fue fundada en 2014 por el ahora joven de 25 años Easton LaChappelle que lleva enseñando robótica y construyendo prótesis desde la escuela primaria. LaChappelle estaba haciendo una presentación en la feria de ciencias del estado de Colorado en 2012 cuando el brazo robótico que había construido llamó la atención de una niña con una prótesis de brazo. Hablando con la niña y sus padres, LaChappelle se enteró de que la prótesis había tardado meses en crearse, había costado 80.000 dólares y quedaría prácticamente inservible cuando la niña diera el siguiente estirón.

LaChappelle se dio cuenta de que tenía mucho trabajo por delante y se dedicó a buscar formas de fabricar brazos protésicos mejores y más baratos con mayor rapidez. Menos de 10 años después, él y su equipo han reducido el coste a menos de 10.000 dólares para unas prótesis más sensibles, ligeras y adaptables, que pueden fabricarse a medida sin que el usuario tenga que salir de casa.

La tecnología

El funcionamiento es el siguiente. Unlimited Tomorrow envía a las personas que solicitan una prótesis un escáner 3D, que utilizan para escanear su muñón. La empresa utiliza estos datos para diseñar un conjunto de encajes de prueba (el componente que conecta el muñón con la prótesis), que se envían por correo al usuario. El usuario se prueba los distintos encajes y da su opinión a la empresa durante una reunión por vídeo, con el objetivo de encontrar el encaje que le resulte más cómodo. El usuario selecciona su tono de piel en un muestrario con 450 opciones, y a continuación Unlimited Tomorrow imprime en 3D y ensambla el prótesis a medida y lo prueba antes de enviarlo.

El encaje, el antebrazo, la palma de la mano y todos los dedos se imprimen en nylon PA12 duradero; sólo la electrónica, las baterías, los sensores y las tuercas y tornillos no se imprimen en 3D. LaChappelle explica que el conjunto de sensores, que puede llegar a tener hasta 36, está calibrado en función de las zonas musculares del usuario, y que capta los movimientos musculares con una resolución superior a la habitual en el sector. Los sensores leen las señales de los nervios de la parte superior del brazo que se utilizan para controlar movimientos como la flexión de los dedos, traduciendo esas señales en acción.

Las manos tienen articulaciones de los dedos independientes y seis agarres adaptables, que se ajustan a los objetos con los que el usuario entra en contacto, y unas sutiles vibraciones sirven de retroalimentación para que el usuario sepa cuándo su brazo entra en contacto con algo, imitando el sentido del tacto.

Marcar la diferencia en una zona de conflicto

A mediados de julio, el Estimación de la ONU más de 6.500 civiles han resultado heridos en Ucrania, entre ellos cientos de niños. La Oficina del Alto Comisionado para los Derechos Humanos cree que las cifras reales son mucho más altas, ya que hay retrasos en la información que llega de las zonas de conflicto y muchos informes están aún pendientes de corroboración. La mayoría de los muertos y heridos registrados son causados por armas explosivas con efectos en una amplia zona, como bombardeos de artillería pesada, sistemas de lanzamiento de cohetes y ataques con misiles y aéreos.

Entre los heridos hay muchos que han perdido miembros en explosiones. Unlimited Tomorrow se ha asociado con Singularity Group para recaudar un millón de dólares para que las víctimas amputadas tengan acceso a prótesis de brazo. Con un coste de 10.000 dólares cada uno, la iniciativa pretende entregar prótesis a 100 heridos ucranianos. Las empresas lanzaron una Campaña de GoFundMe a principios de este mes.

[Singularity Group es la empresa matriz de Singularity Hub]

La iniciativa es un testimonio de cómo la tecnología puede democratizar el acceso a soluciones para todo tipo de problemas, desde los medicamentos hasta los alimentos, refugio y ropa. Si se pueden llevar prótesis de alta calidad a una zona de guerra, eso significa que otras personas necesitadas de todo el mundo también pueden acceder a ellas. Recaudar un millón de dólares para ayudar a un centenar de personas es factible; si las prótesis siguieran costando 100.000 dólares cada una, sería otra historia.

A pesar de los progresos realizados por empresas como Unlimited Tomorrow, aún queda trabajo por hacer. ¿Cómo se pueden reducir los costes y mejorar aún más la accesibilidad? Especialmente en el caso de los niños, a medida que crecen, es probable que necesiten más de una prótesis en un plazo relativamente corto. ¿Y cómo será la tecnología protésica dentro de cinco o diez años? En lugar de que las extremidades se fabriquen en un centro de producción y se envíen al exterior, tal vez los usuarios de prótesis puedan acceder a impresoras 3D locales para fabricar ellos mismos las piezas de repuesto (o incluso brazos enteros). Tal vez aparezca un material más duradero y de menor coste, y las mejoras en robótica e inteligencia artificial hagan que los brazos sean más funcionales.

Sean cuales sean los próximos pasos, ésta y otras tecnologías que pueden utilizarse con fines humanitarios tienen margen de crecimiento, e iniciativas como Brazos Protésicos para Ucrania demuestran que vale la pena el esfuerzo.

Crédito de la imagen: Mañana ilimitado